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Course contre la montre en Californie pour contenir une marée noire

Des équipes en uniformes et masquées tentent de contenir une nappe de pétrole près de la grève.

Les autorités travaillent à contenir une marée noire à Huntington Beach, au sud de Los Angeles.

Photo : Reuters / MIKE BLAKE

Agence France-Presse

Une marée noire menaçait lundi les côtes californiennes au sud de Los Angeles où les secours tentaient de contenir la nappe de pétrole qui a déjà pollué les légendaires plages d'Huntington Beach, une « catastrophe environnementale » selon la Municipalité.

Oiseaux et poissons morts, pour certains portant des traces de pétrole brut, se sont échoués sur les plages d'Huntington Beach.

Un oiseau au milieu d'une nappe de pétrole.

Un oiseau au milieu d'une petite nappe de pétrole dans le canal Talbert.

Photo : Reuters / GENE BLEVINS

Elles ont été fermées par les autorités qui ont demandé à tous les habitants de se tenir à distance des eaux polluées, un crève-cœur dans cette ville surnommée Surf City.

Les plages pourraient rester fermées pendant des semaines, voire quelques mois, a prévenu la maire Kim Carr, disant redouter un désastre écologique potentiel pour la région.

De nombreux riverains interrogés par les médias locaux se plaignaient de la forte odeur de bitume flottant dans l'air.

Au total, 24 km de plages entre Huntington Beach et Laguna Beach, plus au sud, ont été fermés au public et la pêche a été interdite en raison de cette fuite d'hydrocarbures.

Une plage de sable maculée de dépôts de pétrole.

Le pétrole a fait son chemin jusque sur les plages de Huntington Beach au sud de Los Angeles.

Photo : Reuters / GENE BLEVINS

Fuite d'oléoduc

La marée noire, estimée à près de 480 000 litres de pétrole brut et s'étendant sur plus de 30 km2, serait due à une fuite sur un oléoduc passant près de la côte.

Le PDG de la société texane Amplify Energy, qui exploite cet oléoduc via sa filiale Beta Offshore, a assuré avoir prévenu les gardes-côtes samedi matin, dès qu'une suspicion de fuite avait été détectée par ses équipes.

La société a envoyé un véhicule télécommandé pour examiner plus de 2400 mètres de tuyaux (...) Nous avons vu un point dont nous pensons qu'il est très probablement à la source de la fuite, a déclaré lundi Martyn Willsher lors d'une conférence de presse à Huntington Beach.

Des plongeurs vont y descendre cet après-midi pour vérifier, a ajouté le PDG, soulignant qu'aucune des inspections annuelles menées sur l'oléoduc n'avait détecté de dégradation.

Par mesure de précaution, Amplify Energy a mis à l'arrêt tous ses sites de productions et oléoducs dans la zone.

« Nous allons nous assurer qu'Amplify Energy Corporation fait tout son possible pour réparer cette catastrophe environnementale. »

— Une citation de  La municipalité de Huntington Beach
Photo aérienne des équipes d'intervention environnementale en train de nettoyer le pétrole qui s'est écoulé près du marais Talbert et de l'embouchure de la rivière Santa Ana.

Au total, 24km de plages entre Huntington Beach et Laguna Beach ont été fermées au public et à la pêche.

Photo : Getty Images / PATRICK T. FALLON

Les gardes-côtes, qui supervisent les opérations de secours, ont quant à eux mobilisé de nombreux navires de dépollution. Quelque 12 000 litres de pétrole avaient été extraits de l'eau dimanche soir et 1600 m de barrages flottants déployés pour contenir la nappe, ont-ils précisé.

Autorités et protecteurs de l'environnement s'inquiétaient particulièrement des conséquences de la marée noire sur les nombreuses réserves écologiques situées dans des estrans et des zones humides en bordure de la côte.

La catastrophe a déjà relancé le débat sur la présence de plateformes pétrolières et d'oléoducs à proximité des côtes du sud de la Californie.

C'est simple : là où vous forez, il y aura des fuites, a déploré le parlementaire démocrate Alan Lowenthal. Cela va être dévastateur non seulement pour notre faune et notre écosystème marin, mais aussi pour la subsistance de nos villes côtières, qui vivent de la pêche, du tourisme et des loisirs, a-t-il déclaré dans un communiqué.

« Tant que ces plateformes et oléoducs demeurent, nos villes côtières restent sous la menace de désastres comme celui-ci. »

— Une citation de  Alan Lowenthal, représentant du 47e district de la Californie

L'État de Californie et de nombreuses municipalités tentent de s'opposer par tous les moyens aux projets d'extraction pétrolière extraterritoriale depuis le traumatisme de la marée noire de Santa Barbara en 1969, avec ses plages mazoutées et les images quotidiennes de dauphins, loutres et pélicans morts englués dans un carcan de pétrole.

La Californie n'a plus concédé d'autorisation extraterritoriale depuis lors, mais sa juridiction s'arrête à environ 5 km des côtes, là où l'État fédéral prend le relais.

 Un travailleur en combinaison de protection salie par le pétrole.

Un travailleur en combinaison de protection nettoie affecté au nettoyage dans les zones humides du marais Talbert après un déversement de pétrole provenant d'une plate-forme pétrolière.

Photo : Getty Images / Mario Tama

Près de 24 plateformes au large

C'est précisément dans les eaux fédérales que semble s'être produite la fuite à l'origine de la marée noire, à proximité de la plateforme Elly, construite en 1980 pour traiter le brut extrait de puits voisins.

Au total, 23 plateformes pétrolières et gazières, pour la plupart facilement visibles depuis les plages, sont installées dans les eaux fédérales en Californie du Sud.

Des écologistes ont à plusieurs reprises attiré l'attention sur la vétusté de certaines installations, rouillées et mal entretenues selon eux, et sur les risques que cela représentait pour l'environnement.

La nature et les causes de la marée noire actuelle n'ont pas été déterminées mais des fuites avaient déjà été détectées en 1999 sur l'oléoduc reliant deux plateformes du gisement Beta, à l'époque exploité conjointement par Mobil et Shell, rappelle le quotidien Los Angeles Times.

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