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Nouveau retard pour le vol de la capsule spatiale Starliner de Boeing

Une capsule spatiale sur sa rampe de lancement

La capsule spatiale Starliner dans la station de lancement de Cape Canaveral le 4 août dernier

Photo : La Presse canadienne / John Raoux

Agence France-Presse

La capsule spatiale Starliner de Boeing, qui connaît des difficultés, pourrait subir de nouveaux retards après que la société a déclaré jeudi qu'elle s'efforçait de résoudre des problèmes liés aux soupapes d'oxydation du système de propulsion.

Le dernier lancement du vaisseau vers la Station spatiale internationale (SSI), prévu le 4 août, a été annulé en raison de problèmes dans le système de propulsion, et on ne sait toujours pas quand le prochain vol d'essai sera programmé.

Au cours des deux derniers jours, notre équipe a pris le temps nécessaire pour accéder en toute sécurité aux vannes concernées et les tester, sans se laisser dicter notre rythme par la fenêtre de lancement, a déclaré John Vollmer, vice-président et directeur du programme Starliner.

Une nouvelle date de lancement sera annoncée lorsque le vaisseau spatial sera prêt, a indiqué l'entreprise dans un communiqué.

Cet incident est le dernier en date pour Boeing depuis la mise en place de son contrat avec la NASA pour transporter des astronautes en orbite terrestre basse.

Se passer des fusées russes

Après avoir mis fin à son propre programme de navettes spatiales en 2011, la NASA s'est attaché les services de Boeing et de SpaceX afin de ne plus avoir besoin des fusées russes pour rallier la SSI.

Il est crucial pour Boeing de réussir une mission de vol non habité vers la SSI avant d'acheminer des astronautes en toute sécurité.

SpaceX a déjà effectué trois missions habitées pour transporter pas moins de 10 astronautes vers la Station spatiale, dont le Français Thomas Pesquet, à bord de son vaisseau Crew Dragon.

De son côté, Boeing a pris du retard. En décembre 2019, lors d'un premier vol d'essai, un souci de logiciel avait engendré un problème de propulseurs.

Starliner n'avait pas eu assez de carburant pour atteindre la SSI et avait dû revenir sur Terre prématurément. Par la suite, une enquête avait montré que la capsule avait failli connaître une grave anomalie de vol en entrant dans l'atmosphère.

La NASA avait qualifié la mission de high visibility close call, une appellation rare réservée aux vols ayant frôlé la catastrophe.

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