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Boeing retarde le lancement de sa capsule Starliner

Une rampe d'accès est fixée à la capsule.

La capsule CST-100 Starliner de Boeing, au sommet de la fusée Atlas V, avant le décollage

Photo : Getty Images / Joe Raedle

Agence France-Presse

Boeing a annoncé mardi retarder la mission d'essai non habitée de sa capsule spatiale Starliner vers la Station spatiale internationale (SSI) à cause d'un problème dans le système de propulsion, reportant un test important pour l'entreprise, dont la première tentative avait échoué en 2019.

Le vaisseau devait s'élancer vers l'espace depuis Cap Canaveral, en Floride, à 13 H 20, à bord d'une fusée Atlas V construite par le consortium United Launch Alliance.

Mais près de 2 heures avant le lancement, Boeing a annoncé sur Twitter que le vol était annulé.

Selon un communiqué de la NASA, la mission n'a pas été annulée à cause de la météo capricieuse, mais en raison d'indications inattendues sur la position des valves du système de propulsion de Starliner, la prochaine fenêtre possible pour le lancement étant mercredi à 12 H 57.

La mission d'essai devait avoir lieu vendredi, mais avait dû être repoussée à mardi après qu'un module scientifique russe a inopinément actionné ses propulseurs après s'être amarré à la SSI, changeant son orientation.

Après avoir mis fin à son propre programme de navettes spatiales en 2011, la NASA s'est attaché les services de Boeing et SpaceX afin de ne plus avoir besoin des fusées russes pour rallier la SSI.

Boeing a cependant pris du retard. En décembre 2019, lors d'un premier vol d'essai, sa capsule n'avait pas réussi à s'amarrer à la station spatiale et était revenue sur Terre prématurément – un revers pour ce géant de l'industrie aérospatiale.

La NASA avait ensuite remis à Boeing une longue liste de recommandations qui concernaient en premier lieu les logiciels de bord, à l'origine du problème principal lors de ce premier vol d'essai.

De son côté, SpaceX a pris de l'avance et a déjà acheminé pas moins de dix astronautes vers la Station spatiale internationale, dont le Français Thomas Pesquet, à bord de son vaisseau Crew Dragon.

Steve Stich, responsable du programme des vols commerciaux de la NASA, a confié la semaine dernière à la presse avoir cette fois confiance.

Nous voulons que ça se passe bien, nous nous attendons à ce que ça se passe bien et nous nous sommes préparés du mieux possible, a-t-il dit.

Starliner est un super véhicule, mais nous savons combien c'est difficile. C'est aussi un vol d'essai, donc je suis certain qu'on en apprendra quelque chose.

La capsule transportera 180 kg d'équipement vers la SSI et en rapportera plus de 250. Elle achèvera sa mission dans le désert américain.

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