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Virgin Galactic enverra dans l'espace une chercheuse vedette de TikTok

Portrait d'une femme qui sourit, vêtue d'une combinaison bleue.

Kellie Gerardi s'envolera dans l'espace grâce à Virgin Galactic pour effectuer des expériences scientifiques.

Photo : Instagram de Kellie Gerardi

Agence France-Presse

L'entreprise de tourisme spatial Virgin Galactic a annoncé jeudi que Kellie Gerardi, une chercheuse de 32 ans très suivie sur le réseau social TikTok, sera envoyée dans l'espace pour y conduire des expériences de quelques minutes en apesanteur.

Il s'agit d'une manière pour Virgin Galactic d'affirmer son ambition de faire voler, outre une clientèle riche qui peut se payer un billet à plus de 200 000 dollars américains (240 000 dollars canadiens), des scientifiques ayant pour but de faire avancer la recherche – et sachant communiquer sur le sujet.

[L'essor de l'industrie commerciale spatiale] change totalement la donne. C'est un tournant pour la possibilité qu'ont les chercheurs et chercheuses de conduire des expériences [en apesanteur], a déclaré à l'Agence France-Presse l'heureuse élue, chercheuse en bioastronautique – la science qui étudie l'effet de l'espace sur le corps humain – à l'institut international de sciences aéronautiques, aux États-Unis.

Forte de plus de 400 000 personnes abonnées qui la suivent sur le réseau social TikTok et de quelque 130 000 autres sur Instagram, Kellie Gerardi est également l’autrice d'un livre cherchant à populariser l'idée d'un secteur spatial accessible.

@kelliegerardi

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Sa première expérience, nommée Astroskin, consistera en des capteurs placés sous sa combinaison pour lui permettre de collecter des données biométriques. Le dispositif a déjà été testé à bord de la Station spatiale internationale (SSI), mais jamais durant des phases de décollage et d'atterrissage.

La deuxième visera à étudier le comportement de liquides dans l'espace.

Un avion qui frôle l’espace

Le vaisseau de Virgin Galactic est encore en phase de test, mais l'entreprise, qui n'a pas précisé de date pour ce vol, projette le début des opérations commerciales courantes pour le début de l’année 2022.

Il ne s'agit pas d'une fusée classique, mais plutôt d'un avion porteur qui décolle d'une piste, puis largue en altitude le vaisseau accroché sous lui, lequel allume ses moteurs jusqu'à atteindre l'espace. Il redescend ensuite en planant.

Quelques minutes seulement dans l'espace, n'est-ce pas trop court? C'est le rêve, croit la chercheuse, qui n'a pu jusqu'ici qu'embarquer à bord de vols paraboliques ne procurant que quelques secondes de micropesanteur. Ces vols sont réalisés dans des avions classiques qui s'inclinent tour à tour fortement vers le ciel, puis vers le sol.

Lorsque des tests sont effectués à bord de la SSI, il faut attendre plusieurs mois avant que les scientifiques puissent les manipuler ou les réparer, si le besoin se présente.

Avec la solution de Virgin Galactic, une entreprise qui ambitionne de réaliser jusqu'à 400 vols par an, on pourrait valider des données encore et encore, sans avoir à attendre des années avant une nouvelle possibilité de vol, se réjouit-elle.

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