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Le télescope spatial James Webb a réussi un test décisif avant son lancement en octobre

Représentation d'artiste du télescope James-Webb dans l'espace.

Le développement du télescope James Webb a commencé en 1997 avec un budget de 670 millions de dollars. Un chiffre plusieurs fois revu à la hausse qui a atteint 13 milliards de dollars en 2018.

Photo : NASA

Agence France-Presse

L'immense télescope spatial James Webb, qui doit être lancé depuis la Guyane en octobre 2021 pour aller observer les confins de l'Univers, a passé un dernier test décisif en déployant avec succès son miroir pour la dernière fois sur Terre, a annoncé la NASA mardi.

Parce que ce miroir est trop grand pour entrer dans une fusée – il mesure 6,5 mètres de diamètre –, les ingénieurs ont dû imaginer un système qui lui permette de se déplier comme un origami. La prochaine fois que cette manœuvre périlleuse aura lieu, ce sera dans l'espace.

Des travailleurs en combinaison près d'un télescope spatial.

En préparation depuis 20 ans, le télescope James Webb doit être mis en orbite en 2020.

Photo : Reuters / Kevin Lamarque

Le télescope doit par la suite quitter les États-Unis en bateau pour être acheminé jusqu'en Guyane, où il sera lancé par une fusée Ariane V. C'est comme construire une montre suisse de 12 mètres de haut, 25 de long et 12 de large, et la préparer pour un voyage dans le vide, par -240 °C, a déclaré lors d'une conférence de presse Scott Willoughby, de Northrop Grumman, le fabricant principal.

Le télescope sera placé en orbite autour du Soleil, à 1,5 million de kilomètres de la Terre. Un autre télescope spatial, Hubble, lancé en 1990 et qui fonctionne toujours, tourne, lui, autour de la planète bleue, à 600 km.

Représentation artistique du télescope James Webb.

Représentation artistique du télescope James Webb

Photo : NASA

Webb n'a pas seulement été construit pour faire ce que fait Hubble en mieux, a expliqué le scientifique Klaus Pontoppidan, du Space Telescope Science Institute de la NASA, il a également été construit pour répondre à des questions sur le cosmos et ses origines auxquelles nous ne pouvons pas répondre autrement.

Le programme d'observation est déjà fixé pour la première année d'activité du télescope. Des scientifiques de 44  pays ont soumis plus de 1000 projets au total, dont un peu moins de 300 ont été retenus par un comité scientifique.

Parmi eux, l'observation de lointaines exoplanètes – c'est-à-dire de planètes au-delà de notre système solaire – dont le télescope pourra analyser la composition de l'atmosphère, en quête d'eau ou de CO2, par exemple.

En d'autres termes, explorer les atmosphères de mondes qui pourraient abriter la vie, a déclaré Eric Smith, le responsable scientifique du projet pour la NASA.

Webb explorera toutes les phases de notre histoire cosmique, a-t-il ajouté.

Imaginé dans les années 1990, le télescope devait initialement être lancé au cours des années 2000, mais d'innombrables problèmes de développement ont conduit à de multiples reports et à une explosion de son coût : environ 10 milliards de dollars.

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