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Un vaisseau SpaceX avec 4 astronautes à son bord de retour sur Terre

Des équipes spécialisées s'occupent de la capsule, qui a amerri dans le golfe du Mexique.

La capsule a amerri au beau milieu de la nuit dans le golfe du Mexique, au large de la ville de Panama City, en Floride.

Photo : Associated Press / Bill Ingalls

Agence France-Presse

Le vaisseau de la société SpaceX a ramené dimanche sur Terre quatre astronautes de la Station spatiale internationale (ISS), après une mission de 160 jours dans l'espace.

Leur capsule a amerri en pleine nuit à 2 h 56, dans le golfe du Mexique, au large de la ville de Panama City, en Floride, après un vol de six heures et demie depuis l'ISS, selon les images infrarouge diffusées par un appareil de recherche de haute altitude de la NASA.

Des embarcations sont venues récupérer la capsule et les astronautes. L'équipage, composé de trois Américains et un Japonais, a dit être en bonne santé, selon l'Agence spatiale américaine.

Il s'agissait du premier retour nocturne pour la NASA depuis que l'équipage d'Apollo 8 avait amerri dans l'Océan Pacifique le 27 décembre 1968.

Nous nous sommes entraînés pour récupérer les équipages de jour comme de nuit, avait expliqué Steve Stich, responsable du programme des vols commerciaux de la NASA, interrogé peu avant le départ de la capsule.

Les bateaux ont beaucoup d'éclairage et nous aurons la lumière de la Lune, avait-il dit, en décrivant des conditions météorologiques excellentes, avec une mer calme.

Le commandant Michael Hopkins a été le premier à émerger après l'ouverture de la trappe, faisant un petit pas de danse en prenant pied sur le pont, suivi par son compatriote Victor Glover.

Au nom de l'équipage de Crew-1 et de nos familles, nous voulons juste dire merci. [...] C'est incroyable ce qui peut être accompli quand les gens sont ensemble. Vous changez le monde. Félicitations. C'est formidable d'être de retour, a-t-il dit, dans un tweet de la NASA.

L'Américaine Shannon Walker et le Japonais Soichi Noguchi étaient également dans la capsule qui est revenue sur terre. Bienvenue à la maison, Victor, Michael, Shannon et Soichi, et félicitations aux équipes de la NASA et de SpaceX qui ont travaillé dur pour garantir un amerrissage sûr et réussi, a déclaré le nouvel administrateur de la Nasa, Bill Nelson, saluant un autre vol spatial incroyable pour l'Amérique et ses partenaires commerciaux et internationaux.

Les quatre astronautes avaient été transportés en novembre jusqu'à l'ISS par la société spatiale SpaceX d'Elon Musk, devenue le partenaire commercial principal de la NASA.

Ils ont parcouru 114,6 millions de kilomètres durant leurs 168 jours en orbite (dont 167 jours dans l'ISS), a calculé la NASA.

Ils doivent maintenant subir des contrôles médicaux, puis être transportés par hélicoptère à Pensacola (Floride) d'où ils prendront un avion pour Houston (Texas) afin de retrouver leurs proches.

Nos quatre membres d'équipage sont en pleine forme et d'excellente humeur et se portent très bien, a déclaré la directrice des vols de la Nasa, Holly Ridings, lors d'une conférence de presse. Un grand jour. Ce n'est pas souvent que vous avez l'occasion de vous réveiller à bord de la station spatiale et d'aller vous coucher à Houston.

Une capsule dans l'espace.

La capsule Endeavor lors de son approche de la Station spatiale internationale.

Photo : via reuters / NASA

Sept astronautes sont encore à bord de l'ISS.

Deux autres Américains ont déjà fait le voyage aller-retour à bord d'une capsule Crew Dragon en 2020 lors d'une mission d'essai de deux mois à bord de la station spatiale.

Il s'agissait alors du premier vol vers l'ISS lancé des États-Unis depuis la fin des navettes spatiales en 2011, et du premier assuré par une entreprise privée avec des astronautes à bord.

C'est cette fois la première mission régulière a être ramenée sur Terre par SpaceX.

Auparavant, les astronautes devaient embarquer dans des vaisseaux Soyouz russes pour rejoindre l'ISS.

Pour le plouf final, les astronautes étaient à bord du même vaisseau Dragon, baptisé Resilience, qui les a emmenés jusqu'en orbite, et que SpaceX prévoit ensuite de réutiliser pour d'autres missions, après reconditionnement.

Crew Dragon emportait aussi à son bord des congélateurs scientifiques remplis d'échantillons de recherches réalisées en apesanteur, a précisé la NASA.

Le départ de cet équipage, Crew-1, fait suite à l'arrivée à bord de l'ISS la semaine dernière d'une deuxième mission régulière transportée par l'entreprise américaine (Crew-2), de quatre personnes, dont l'astronaute français Thomas Pesquet.

Mardi, Shannon Walker a transmis le commandement de l'ISS à un astronaute de Crew-2 lors d'une cérémonie symbolique. Je chérirai ces moments pour toujours, avait-elle déclaré à cette occasion. Le temps a filé, c'est vraiment passé vite, avait jugé Victor Glover.

Des astronautes en apesanteur.

Le départ de cet équipage fait suite à l'arrivée à bord de la Station spatiale internationale la semaine dernière d'une deuxième mission régulière transportée par SpaceX.

Photo : via reuters / NASA TV

Leur départ de l'ISS était initialement prévu pour mercredi, puis vendredi, mais avait dû chaque fois être reporté à cause des mauvaises conditions météo prévues dans la zone d'amerrissage.

Lors du retour des deux astronautes de la mission d'essai en août 2020, des bateaux de plaisance s'étaient approchés trop près du lieu d'arrivée de la capsule et avaient dû être écartés.

En plus des quatre astronautes de Crew-2, restent également dans l'ISS un autre astronaute américain et deux Russes, arrivés eux à bord d'une fusée Soyouz. Avant le départ de Crew-1, la Station spatiale était ainsi peuplée de pas moins de 11 personnes.

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