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Une bousculade fait au moins 45 morts dans un pèlerinage en Israël

Des secouristes s'entassent à la porte arrière d'une ambulance. Un corps dans un sac en plastique est transporté à l'intérieur du véhicule.

Des secouristes israéliens transportent le corps d'une personne morte lors des célébrations de Lag Baomer, au mont Néron.

Photo : afp via getty images / JACK GUEZ

Agence France-Presse

Le plus grand rassemblement en Israël depuis le début de la pandémie de la COVID-19 a tourné au cauchemar vendredi lorsqu'une bousculade géante a fait au moins 45 morts lors d'un pèlerinage juif orthodoxe au mont Méron, dans le nord du pays. Deux Montréalais figurent parmi les victimes.

Le premier ministre israélien Benyamin Nétanyahou est arrivé sur place en fin de matinée.

Le Magen David Adom, équivalent de la Croix-Rouge en Israël, a pris en charge 150 blessés durant la nuit, dont six dans un état critique, selon un communiqué.

La chaîne de télévision israélienne Kan, dont les images montraient une barrière métallique cassée par la foule compacte, a ajouté que 18 personnes se trouvaient dans un état préoccupant.

L'un de ses journalistes a raconté avoir vu un tapis de vêtements joncher le sol, parmi lesquels des chapeaux, des habits et des livres.

Les gens étaient empilés les uns sur les autres, a raconté Rubi Hammerschlag, journaliste de Kan, ajoutant qu'ils s'écrasaient les uns les autres.

Les circonstances exactes du drame n'étaient pas établies vendredi matin.

La police est arrivée [...] et a décidé de fermer la rampe de sortie d'un des bûchers très bondé, a raconté à l'AFP Shmuel, témoin du drame âgé de 18 ans.

Davantage de gens sont arrivés, de plus en plus, de l'intérieur et des côtés. [...] La police ne les laissait pas sortir, donc ils ont commencé à être serrés les uns contre les autres, puis à s'écraser mutuellement.

Une citation de :Shmuel, témoin de la bousculade

La police n'a pas rouvert [la barrière] jusqu'à ce qu'elle se casse et toute la foule a explosé sur les côtés. Des dizaines de personnes sont mortes écrasées, c'est une catastrophe, a-t-il poursuivi.

Plusieurs dizaines d'ambulances sont intervenues pour évacuer des corps et des blessés, que des secouristes ont indiqué avoir peiné à atteindre à cause de la foule. Six hélicoptères ont aussi transporté des blessés dans des villes proches.

Des secouristes interviennent sur une scène de pèlerinage.

Des dizaines de personnes ont été tuées lors de la fête juive de Lag Baomer, qui se tient à Meron, en Israël.

Photo : Reuters

Le président du Conseil européen, Charles Michel, a souhaité sur Twitter force et courage au peuple israélien pour traverser ces temps difficiles. De son côté, l'Union européenne et la France ont exprimé leurs condoléances aux proches des victimes et à la population, souhaitant un prompt rétablissement aux personnes blessées.

Scènes terribles à la fête de Lag Baomer en Israël, a tweeté le premier ministre britannique Boris Johnson.

Des funérailles sont prévues vendredi à Jérusalem et à Tel-Aviv.

C'est l'un des incidents les plus difficiles que j'aie jamais eu à gérer. Ça m'a rappelé l'époque des bombardements, a raconté Dov Maisel, du service de secours United Hatzala, sur Army Radio : C'était un chaos de gens essayant de sauver leur peau tandis qu'ils s'écrasaient entre eux.

Des images relayées sur les réseaux sociaux montrent une procession fendant une foule très compacte et approchant une structure métallique où des juifs religieux se tiennent debout aux abords d'un feu.

Des images filmées par l'AFP avant le drame montrent une foule dense arpenter des couloirs et des salles, danser et chanter, prier et allumer des bougies et des feux. Hommes et femmes étaient séparés, des enfants étaient également présents.

Amit Sofer, membre du conseil régional de Merom Hagalil, a indiqué sur Kan qu'à l'origine les autorités ont pensé qu'une scène s'était effondrée. Ce problème de foule nous a toujours inquiété [...] depuis longtemps.

Le commandant de la police de la région nord Shimon Lavi a qualifié la nuit de tragique, affirmant à la presse qu'il endossait la responsabilité de la catastrophe.

Des dizaines de milliers de participants

Des dizaines de milliers de personnes participaient dans la nuit de jeudi à vendredi à ce pèlerinage annuel, plus grand événement public dans le pays depuis le début de la pandémie.

Les autorités avaient permis la présence de 10 000 personnes dans l'enceinte du tombeau, mais selon les organisateurs, plus de 650 bus avaient été affrétés dans le pays, soit au minimum 30 000 personnes.

Des secouristes portant des brancards

Des secouristes à l'oeuvre sur les lieux du drame

Photo : Reuters / JINI PHOTO AGENCY LTD

La presse locale a fait état de près de 100 000 participants, ce que l'AFP n'a pu confirmer de source officielle dans l'immédiat.

En 2019, les organisateurs avaient estimé à 250 000 le nombre de pèlerins présents.

Ce pèlerinage, qui a lieu à l'occasion de la fête juive de Lag Baomer, se tient à Méron autour du tombeau présumé de Rabbi Shimon Bar Yochaï, un talmudiste du IIe siècle de l'ère chrétienne auquel on attribue la rédaction du Zohar, ouvrage central de la mystique juive.

Lag Baomer est une fête joyeuse marquant de surcroît le souvenir de la fin d'une épidémie dévastatrice parmi les élèves d'une école talmudique à cette époque-là.

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