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Premier vol réussi pour l'hélicoptère Ingenuity sur Mars

Image captée par Ingenuity de son ombre sur la surface martienne.

Image captée par Ingenuity de son ombre sur la surface martienne. La photo a été prise lors du premier vol d'un hélicoptère, le 19 avril 2021.

Photo : NASA/JPL/CALTECH

Radio-Canada

Le premier vol d'un engin motorisé sur une autre planète que la Terre a eu lieu lundi matin, lorsque le petit hélicoptère de la NASA, Ingenuity, a brièvement décollé de la surface rouge et poussiéreuse de Mars avant d'y revenir.

Les contrôleurs de vol en Californie ont confirmé le bref saut d'Ingenuity après avoir reçu des données du rover Perseverance, qui a observé la scène à 65 mètres de là. Ingenuity a été transporté sur Mars par la mission de Perseverance, qui s'est posée sur la planète rouge le 18 février dernier.

Les données de l'altimètre confirment qu'Ingenuity a effectué son premier vol, le premier vol d'un engin motorisé sur une autre planète, a dit son pilote en chef, Havard Grip, la voix étranglée par l'émotion.

Des applaudissements, des cris et des rires ont retenti dans le centre de contrôle quand la réussite a finalement été annoncée, puis quand la première photo en noir et blanc, montrant l'ombre d'Ingenuity sur le sol martien, est arrivée. On a ensuite reçu les images en couleur époustouflantes tournées par Perseverance, qui montrent l'hélicoptère redescendant au sol.

Les responsables de la NASA comparent l'exploit d'Ingenuity au premier vol des frères Wright. On avait d'ailleurs caché à bord d'Ingenuity un petit morceau de la toile des ailes du 1903 Wright Flyer, qui a lui aussi marqué l'histoire à Kitty Hawk, en Caroline du Nord.

Le premier vol motorisé des frères Wright s'est déroulé le 17 décembre 1903.

Le premier vol motorisé des frères Wright s'est déroulé le 17 décembre 1903.

Photo :  Bibliothèque du Congrès des États-Unis

Repères

  • Ingenuity est un hélicoptère ultraléger qui ne pèse que 1,8 kg.
  • Il est composé de quatre pieds, d'un corps et de deux hélices superposées.
  • Ses pales sont faites de fibre de carbone et remplies de mousse, et mesurent 1,2 mètre d'un bout à l'autre.
  • Il est équipé de panneaux solaires pour recharger ses batteries, une grande partie de l'énergie étant utilisée pour se réchauffer (il fait -180 °C la nuit sur Mars). Il peut également prendre des photos et des vidéos.
  • Il peut s'élever jusqu'à 5 m de hauteur et se déplacer jusqu'à 300 m, mais il ira bien moins loin pour le premier test.
  • Chaque vol peut durer jusqu'à une minute et demie, mais le premier sera beaucoup plus court.

La mission historique d'Ingenuity, qui devait avoir lieu 11 avril dernier, avait été retardée en raison d'un problème technique, ce qui ajoutait à l'anxiété des responsables.

Chaque monde n'a droit qu'à un seul premier vol, avait souligné plus tôt ce mois-ci la chef de projet MiMi Aung. Lundi, elle a qualifié le tout de rêve ultime.

Mme Aung et son équipe ont dû patienter pendant trois heures interminables avant de savoir si le vol préprogrammé avait réussi, à près de 300 millions de kilomètres de la Terre.

Le défi de faire voler Ingenuity est que l'air sur Mars est beaucoup moins dense que sur Terre. C'est l'air poussé par les hélices lors de leur rotation qui permet à un appareil de soulever un poids.

Pour pouvoir quitter la surface martienne et voler, l'engin de la NASA devait donc être très léger et ses pales devaient tourner à quelque 2500 rotations par minute, soit cinq fois plus vite que sur Terre.

Ingenuity devait donc être assez léger pour pouvoir s'envoler, mais aussi assez robuste pour résister aux conditions impitoyables de l'environnement martien.

Égoportrait montrant le rover Perseverance et l'hélicoptère Ingenuity à la surface de Mars.

Le rover Perseverance a pris un égoportrait avec l'hélicoptère Ingenuity que l'on voit ici à environ 4 mètres du robot. Cette image a été prise le 6 avril 2021.

Photo : NASA/JPL-Caltech/MSSS

La NASA avait choisi une zone relativement plate et libre de rochers d'environ 10 mètres sur 10 mètres pour le vol d'Ingenuity.

La technologie pourrait aussi avoir des répercussions ici sur Terre, par exemple avec le développement d'hélicoptères capables de survoler l'Himalaya.

Cinq vols prévus

Ingenuity pourrait s'envoler jusqu'à cinq fois, chaque vol étant un peu plus complexe que le précédent. Le second vol pourrait se dérouler dans les prochains jours.

La NASA veut faire monter Ingenuity jusqu'à 5 mètres de hauteur, puis tenter de le faire avancer latéralement.

Quoi qu'il advienne, après un mois maximum, l'expérience Ingenuity s'arrêtera, pour laisser le rover Perseverance se consacrer à sa tâche principale : chercher des traces de vie ancienne sur Mars.

Avec les informations de Associated Press

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