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La Ligue de hockey de l'Ontario annule finalement sa saison

Un gardien de but arrête le tir d'un joueur adverse en échappée lors d'un match de la Ligue de hockey de l'Ontario.

Les activités de la Ligue de hockey de l'Ontario sont interrompues depuis le 11 mars 2020.

Photo : Courtoisie : Knights de London

La Ligue de hockey de l'Ontario (OHL) ne disputera finalement pas sa saison 2020-21 malgré tous ses efforts pour concevoir un plan de retour au jeu. L'imposition d'un ordre de rester à la maison et la recrudescence des cas de COVID-19 en Ontario ont eu raison des aspirations de la ligue.

Le circuit ontarien de hockey junior majeur en a fait l'annonce dans un communiqué mardi.

Nous avons travaillé sans relâche avec la province et le médecin hygiéniste en chef au cours de la dernière année sur différents scénarios et différentes périodes favorables, mais la réalité est que les conditions en Ontario n'ont jamais été bonnes pour commencer et terminer (une saison) de façon sûre et ininterrompue afin que les joueurs puissent démontrer leurs habiletés, a dit le commissaire de l'OHL, David Branch. Nous le devons à nos joueurs et à leurs familles d'être catégoriques.

Nous étions engagés à revenir au jeu cette saison, mais nos espoirs et nos désirs ont été anéantis par les cruelles réalités de la COVID-19.

Une citation de :David Branch, commissaire de l'OHL
Des partisans célèbrent un but lors d'un match de la Ligue de hockey de l'Ontario.

La OHL se concentre désormais sur ses plans concernant la saison 2021-2022 (archives).

Photo : La Presse canadienne / Chris Young

Jeudi dernier, la ministre des Industries du patrimoine, du Sport, du Tourisme et de la Culture de la province, Lisa MacLeod, avait indiqué qu'il serait irresponsable de permettre à la ligue de reprendre ses activités étant donné la gravité de la situation.

La province a recensé 3469 cas mardi. Santé publique Ontario confirmait toutefois plus de 4000 cas quotidiennement depuis 6 jours. Le nombre d'hospitalisations est aussi en hausse. Le premier ministre Doug Ford a récemment invoqué la loi des mesures d'urgence pour la troisième fois depuis le début de la pandémie. Un ordre de rester à la maison est en place jusqu'au 19 mai et les frontières terrestres avec le Manitoba et le Québec ont été fermées dans la nuit de dimanche à lundi.

Le commissaire David Branch dit qu'il avait trouvé un terrain d'entente avec la province et la santé publique à la fin mars pour un éventuel retour au jeu, mais l'aggravation de la situation en Ontario a mis un frein à ce plan. La ligue aurait pris part à une saison écourtée disputée dans quatre villes bulles avec les protocoles de confinement les plus rigoureux possibles.

Des trois grandes ligues de hockey junior majeur au Canada, la Ligue de l'Ontario est la seule à ne pas avoir réussi à reprendre ses activités depuis le début de la pandémie, en mars 2020.

En dépit de nombreuses éclosions, la Ligue de hockey junior majeur du Québec (LHJMQ) a réussi à conclure son calendrier dimanche. Les séries éliminatoires débutent mardi soir. Quant à la Ligue de l'Ouest (WHL), sa saison écourtée prendra fin le 18 mai, mais elle a annulé ses séries éliminatoires.

Le commissaire de la OHL estime que les 20 équipes du circuit seront de retour la saison prochaine en dépit des difficultés financières rencontrées par certaines depuis le début de la pandémie. La saison 2021-2022 devrait être de 68 matchs.

Lors d'un point de presse en après-midi, David Branch a aussi indiqué qu'il ne sait pas encore si les joueurs âgés de 20 ans obtiendront une année d'admissibilité supplémentaire pour jouer dans la Ligue de l'Ontario la saison prochaine. Le circuit est normalement limité aux joueurs de 16 à 20 ans.

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