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Facebook a gonflé ses audiences publicitaires, selon des documents juridiques

Des écrans superposés affichent le logo blanc et bleu de Facebook

La société californienne tire l'écrasante majorité de son chiffre d'affaires de la vente d'espaces publicitaires ciblés à des annonceurs.

Photo : AFP/Getty Images / LIONEL BONAVENTURE

Agence France-Presse

Des entreprises accusent Facebook d'avoir su que ses estimations sur son nombre d'utilisateurs et d’utilisatrices n'étaient pas fiables, et que les chiffres étaient artificiellement élevés, mais d'avoir ignoré le problème afin de générer des recettes publicitaires plus importantes, d'après des documents juridiques dévoilés mercredi.

Ce sont des revenus que nous n'aurions jamais dû avoir, car ils étaient basés sur de fausses données, avait indiqué un employé dans un courriel interne, d'après les documents consultés par l'AFP.

Le géant des réseaux sociaux fait face depuis 2018 à une action de groupe en justice, lancée par une entreprise. La partie plaignante affirme que les têtes dirigeantes de la plateforme savaient que sa mesure dite Potential Reach ou portée potentielle était gonflée, mais n'ont pas cherché à rectifier la situation pour ne pas perdre de revenus.

La société californienne tire l'écrasante majorité de son chiffre d'affaires de la vente d'espaces publicitaires ciblés à des annonceurs. Les prix varient en fonction de nombreux critères, à commencer par le nombre d’internautes susceptibles de voir la campagne.

Facebook savait que son Potential Reach était gonflé et trompeur. [...] Facebook savait que le problème était largement causé par de faux comptes et des doublons. [...] Des dirigeants ont empêché des membres du personnel de réparer le problème parce qu'ils pensaient que l'impact sur les revenus [serait] significatif, expose la partie plaignante.

La plainte cite le gestionnaire du Potentiel Reach sur les revenus que Facebook n'aurait jamais dû avoir, et un autre, qui se demande combien de temps [le réseau pourra s'en] tirer avec la surestimation de la portée [d'audience].

En mars 2019, le réseau social a changé sa mesure. La portée potentielle n'est, depuis, plus basée sur les internautes au profil actif, mais sur le nombre de personnes ayant vu une publicité sur l'un des produits de la firme lors des 30 jours d'affichage.

Facebook n'a pas immédiatement répondu à l'invitation de l'AFP à commenter le sujet.

En 2020, le groupe a réalisé près de 86 milliards de dollars américains de chiffre d'affaires, et dégagé plus de 29 milliards de profits, en hausse de 58 %. D'après eMarketer, la famille de plateformes devrait atteindre les 96,6 milliards de revenus publicitaires nets en 2021, soit 24,4 % du marché mondial.

Google, le numéro 1 de ce marché, et Facebook, le numéro 2, font face à des poursuites des autorités fédérales pour abus de position dominante.

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