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Alphabet met fin à Loon, son projet d'accès Internet par ballons

On voit un ballon servant aux télécommunications flotter au-dessus de l'île.

Un ballon Loon au-dessus de Porto Rico

Photo : Projet Loon, « X », Alphabet

Agence France-Presse

Alphabet, la maison-mère de Google, a annoncé vendredi qu'elle mettait fin à Loon, son projet très médiatisé qui visait à fournir Internet sans fil dans des ballons évoluant dans la stratosphère, faute d'une viabilité commerciale.

Le projet Loon, mis en place en 2010 par Google, avait pour visée de déployer un réseau de ballons pour développer l'accès à Internet dans les zones mal desservies ou sinistrées.

En annonçant cette décision difficile dans un billet de blogue, Astro Teller, responsable du projet, a expliqué que malheureusement, malgré les réalisations techniques révolutionnaires de l'équipe au cours des neuf dernières années, [...] la route vers une viabilité commerciale s'est avérée beaucoup plus longue et risquée que prévu.

Loon avait été testé à Porto Rico après l'ouragan Maria en 2017, ainsi qu'après un important tremblement de terre au Pérou. L'an dernier, l'entreprise avait annoncé un partenariat avec le géant américain des télécommunications AT&T afin de maintenir les services de télécommunications mobiles lors de catastrophes similaires. Il avait aussi lancé un service commercial pilote au Kenya, proclamant qu'une nouvelle ère de communications stratosphériques avait commencé.

Cependant, la société n'a pas réussi à obtenir des coûts suffisamment bas pour construire une entreprise durable à long terme, a déclaré vendredi le PDG de Loon, Alastair Westgarth.

On arrêtera les opérations dans les prochains mois, avec l'espoir que le personnel de Loon sera redéployé au sein d'Alphabet, selon ce qu’a déclaré la société.

Des investissements compensatoires

Google a annoncé un fonds de 10 millions de dollars américains pour soutenir les organisations à but non lucratif et les entreprises axées sur la connectivité, Internet, l'entrepreneuriat et l'éducation au Kenya, où des médias locaux se sont inquiétés que les plans de Telkom, le partenaire de Loon au pays, soient désormais dans l'incertitude.

Les ballons géants en plastique transparent de Loon sont alimentés par des panneaux solaires et naviguent grâce à des systèmes d'intelligence artificielle qui leur permettent d'atteindre des endroits idéaux en utilisant les vents de haute altitude, et peuvent se stationner des mois à l'endroit souhaité.

Devenue une entreprise indépendante au sein d'Alphabet en 2018, Loon constituait un pari important pour le géant de la technologie, avec le projet de voiture autonome Waymo et la livraison de drones Wing.

Il ne s'agit pas du premier projet similaire à être supprimé. En février 2020, Alphabet avait fermé Makani, une filiale dédiée à la conception de petites éoliennes volant au bout d'un câble.

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