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Trois bibliothèques canadiennes ont une édition rare d'un livre de Newton

Une des premières page du livre est ouverte avec le titre en gros caractères.

La première édition des Principes mathématiques de la philosophie naturelle de Newton a été publiée en 1687.

Photo : La Presse canadienne / Nathan Denette

La Presse canadienne

Des exemplaires de la première édition d'un livre qui, selon des experts, contient les fondements de la science moderne se trouvent dans trois bibliothèques universitaires du Canada.

Le professeur Mordechai Feingold, du California Institute of Technology, et Andrej Svorencik, de l'Université de Mannheim, en Allemagne, recherchent des exemplaires des Principes mathématiques de la philosophie naturelle d'Isaac Newton dans des collections privées.

Un recensement publié en 1953 indiquait qu'il existait 189 exemplaires de cette première édition dispersés dans le monde, mais une nouvelle estimation en signale 386.

L'Université de Toronto, l'Université McGill et l'Université Dalhousie, en Nouvelle-Écosse, détiennent chacun un exemplaire du livre relié en cuir de 510 pages.

L'exemplaire de l'Université McGill lui a été offert en 1911 par William Osler, un médecin renommé, dont la collection contenait 8000 titres.

Lauren Williams, la bibliothécaire de liaison de la Collection d'histoire naturelle Blacker-Wood de McGill, souligne que les livres de l'époque de Newton étaient plus petits, de sorte qu'ils n'étaient pas de grands objets fixes. Ils étaient plus légers et plus faciles à transporter.

Dans les catalogues, l'ouvrage est décrit comme étant de forme octavo de 20 à 25 centimètres.

Un livre avec une couverture en cuir brun est déposé sur un tapis en mousse.

L'exemplaire détenu par l'Université de Toronto du livre d'Isaac Newton

Photo : La Presse canadienne / Nathan Denette

Selon Mme Williams, la reliure d'un livre peut également en dire long sur son propriétaire. Une personne riche utilisait de la feuille d'or, tandis qu'une personne moins aisée optait pour une reliure simple.

Isaac Newton a choisi une reliure simple, ce qui jette un éclairage sur son approche des livres fonctionnels et pratiques, ajoute-t-elle.

Ces livres n'étaient pas censés être des articles de luxe à exposer.

Une citation de :Lauren Williams, bibliothécaire de l'Université McGill

Karen Smith, la bibliothécaire des collections spéciales de Dalhousie, raconte que l'exemplaire de l'université a été donné en 1934 par William Inglis Morse, qui a passé la majeure partie de sa vie adulte à voyager et à collectionner des livres.

Elle ajoute que M. Morse croyait que les livres devaient être transmis comme un héritage à travers les âges.

La bibliothèque de livres rares Thomas Fisher de l'Université de Toronto a acheté un exemplaire d'un libraire en 1971 pour moins de 5000 dollars, a déclaré la bibliothécaire en sciences et médecine Alexandra Carter.

Localiser tous les exemplaires

Les professeurs Feingold et Svorencik ont publié en septembre un article décrivant leur tentative de localiser tous les exemplaires survivants de la première édition du livre de Newton, publié en 1687.

Des pages affichent des graphiques et des schémas.

Le livre d'Isaac Newton compte 510 pages; il contient des graphiques et des schémas.

Photo : La Presse canadienne / Nathan Denette

Beaucoup de lecteurs de l'époque pensaient que le livre était si compliqué que personne ne l'avait lu, dit M. Feingold. En cherchant les anciens propriétaires des premières éditions, les deux chercheurs veulent montrer que le livre a été non seulement lu, mais compris.

Pas nécessairement comme Newton le concevait, mais suffisamment pour en tirer parti, lance-t-il. Au cours des 300 dernières années, ces exemplaires ont voyagé dans différentes parties du monde après avoir été achetés ou légués.

C'est un travail de détective très intéressant de vraiment essayer de retrouver les différents propriétaires d'un livre, avance le professeur de l'université californienne. Il y a beaucoup, beaucoup d'histoires à raconter sur ces exemplaires.

Selon lui, les possesseurs chérissent ce livre parce qu'il a été rédigé par Isaac Newton. Il mentionne qu'un exemplaire a été vendu à 3,7 millions de dollars en 2016.

Des copies numérisées des exemplaires sont largement accessibles, mais elles n'ont pas la qualité magique du papier.

Quand on parcourt les pages, on a l'impression de retracer l'esprit d'une personne extraordinaire et d'essayer de comprendre son cheminement, dit M. Feingold.

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