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Google sommé de s'expliquer après le licenciement d'une chercheuse noire

Une femme assise, équipée d'un micro, s'exprime sur scène.

Timnit Gebru, spécialiste des questions éthiques reliées à l'intelligence artificielle, s'était plainte du fait que Google réduise au silence les voix marginalisées.

Photo : getty images for techcrunch / Kimberly White

Agence France-Presse

Plus de 1400 membres du personnel de Google et plus de 1900 universitaires et membres de la société civile ont signé une lettre en ligne demandant des explications à Google sur le licenciement d'une chercheuse noire.

Timnit Gebru, qui travaille sur les questions d'éthique liées à l'intelligence artificielle (IA) pour le compte du géant californien, a affirmé sur Twitter mercredi que sa hiérarchie avait accepté une démission qu'elle affirme n'avoir pas soumise.

Ce licenciement est intervenu après qu'elle se fut plainte auprès d'un groupe interne du fait que la firme réduise au silence les voix marginalisées.

Selon Mme Gebru, Google lui a reproché certains aspects du courriel envoyé à ce groupe interne, qui seraient en contradiction avec ce qu'on attend d'un gestionnaire chez Google.

Selon la radio publique américaine NPR, elle avait aussi confié à ce groupe avoir reçu l'ordre de rétracter un article scientifique sur l'éventuelle utilisation d'une intelligence artificielle pour imiter des propos haineux ou biaisés.

Justifiant la demande de rétractation dans un courriel rendu public, le chef du département d'intelligence artificielle de Google, Jeff Dean, a expliqué que l'article n'avait pas atteint les niveaux d'exigence en vue d'une publication.

En plus d'explications concernant cet article, les plus de 3300 signataires de la pétition mise en ligne jeudi demandent un engagement sans équivoque de Google à respecter l'intégrité scientifique et la liberté universitaire.

Dans le courriel du chef de la division IA transmis par Google, celui-ci affirme que l'article de Mme Gebru présentait des lacunes importantes qui nous empêchaient d'être à l'aise avec l'idée d'y associer le nom de Google.

Militante en faveur de plus de diversité, Timnit Gebru a cofondé le groupe Black in AI, dont l'objectif est d'accroître la présence de personnes noires dans le domaine de l'intelligence artificielle.

Américaine d'origine éthiopienne, elle a notamment étudié la propension des technologies de reconnaissance faciale à faire des erreurs d'identification de personnes de couleur.

Son licenciement intervient alors que Google a été sommé mercredi par une agence fédérale américaine de répondre à des accusations de surveillance à l'encontre des membres de son personnel engagés dans une forme ou une autre de militantisme.

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