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Probablement 600 autres petites lunes autour de Jupiter

Jupiter

La planète Jupiter

Photo : iStock

Radio-Canada

Le nombre confirmé de lunes joviennes est passé à 79 au cours des dernières années, mais celui-ci pourrait encore augmenter en raison de la présence estimée de centaines de petits satellites naturels de moins d’un kilomètre en orbite autour de Jupiter.

L’astrophysicien Edward Ashton et ses collègues de l’Université de la Colombie-Britannique pensent que Jupiter pourrait compter jusqu’à 600 lunes irrégulières de plus après une analyse minutieuse des données archivées de l’Observatoire Canada-France-Hawaï situé à une altitude de 4204 m à Hawaï.

Si la présence de ces lunes se confirme, Jupiter reprendra le devant sur Saturne pour ce qui est du nombre de lunes, puisque la planète à anneaux compte 82 lunes.

Pour arriver à évaluer le nombre de satellites naturels, les chercheurs ont scruté une petite zone du ciel d’environ un degré carré. Ils ont ainsi mis au jour quatre douzaines de petites lunes irrégulières. En se basant sur ces informations, ils ont extrapolé le nombre de petites lunes qui devraient être en orbite autour de Jupiter, pour arriver au nombre de 600.

Ces résultats seront présentés à l'Europlanet Science Congress 2020 (Nouvelle fenêtre) qui se tient virtuellement cette année.

Deux types de lunes

Les satellites naturels sont classés en deux catégories : les lunes régulières et les lunes irrégulières.

Les premières se forment un peu comme les planètes, c’est-à-dire à partir des disques de matière en orbite autour des étoiles. Pour leur part, les lunes irrégulières sont capturées par la gravité d’une planète.

En 2017, ces chercheurs canadiens avaient participé à la découverte de 12 autres lunes irrégulières en orbite autour de Jupiter.

Les toutes premières lunes de Jupiter ont été découvertes en 1610 par Galilée lorsqu’il a observé les quatre plus grandes du système jovien : Io, Europe, Ganymède et Callisto. Ces satellites sont les premiers à avoir été observés en dehors de la Lune.

Repères

  • Jupiter est la cinquième planète du système solaire.
  • Elle est située à 778 millions de kilomètres en moyenne du Soleil.
  • Elle est si imposante qu'elle pourrait contenir les sept autres planètes du système.
  • Elle parcourt son orbite autour du Soleil en 11,86 ans.
  • Elle est une géante gazeuse (comme Saturne, Uranus et Neptune). Ces planètes sont dites gazeuses en raison de l'épaisse atmosphère qui entoure leur noyau de dimension relativement faible.
  • Jupiter n'a pas de surface solide.

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