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Ravagé par les incendies, l'Ouest américain redoute de nouveaux morts

La mort d'au moins 16 personnes a été confirmée sur la côte ouest au cours des dernières heures.

Des arbres brûlent.

L'incendie baptisé Bobcat Fire brûle des arbres dans l'Angeles National Forest, à l'est de la ville de Los Angeles, en Californie.

Photo : Getty Images / David McNew

Agence France-Presse

Avec plus d'un demi-million de personnes forcées à fuir les flammes et un bilan des morts appelé à s'alourdir, la situation sur le front des dizaines d'incendies qui ravagent l'ouest des États-Unis devenait vendredi encore plus critique.

Alimentés par une sécheresse chronique et des vents violents, les feux disséminés de l'État de Washington, frontalier du Canada, jusqu'à la ville californienne de San Diego, à la frontière mexicaine, provoquaient de tristes records.

Il était impossible d'évaluer l'étendue réelle des destructions, de vastes régions étant hors d'accès.

Dans le nord-ouest de la Californie, l'incendie baptisé August Complex Fire, assemblage de 37 feux qui ont touché la forêt de Mendocino à partir du 17 août, est officiellement devenu le plus étendu de l'histoire dans cet État, avec plus de 302 000 hectares brûlés.

La mort d'au moins 16 personnes a été confirmée sur la côte ouest au cours des dernières heures, mais de nombreuses zones sont encore impossibles à atteindre, ont prévenu les autorités, ce qui fait craindre de nouvelles victimes.

Face à la violence des feux, les habitants, plongés dans un épais brouillard orange, sont souvent obligés de fuir en quelques minutes.

J'ai paniqué. J'ai vérifié que tous les enfants étaient bien dans la voiture, puis on a jeté nos affaires dans notre coffre. Et vous savez, c'est tout ce qu'on a eu le temps de faire, confie à l'AFP, Jamie Smith, réfugiée dans un hôtel de Fresno.

Une pompière se sert d'une torche pour combattre un feu.

La pompière Sara Sweeney combat l’incendie « Bobcat Fire », toujours hors de contrôle dans la région de Los Angeles.

Photo : Getty Images / David McNew

Les évacuations précipitées provoquent des situations parfois rocambolesques. À seulement 14 ans, Ruben Navarrete a dû prendre le volant pour la première fois de sa vie, filant en pleine nuit sur une petite route de montagne en Californie pour échapper aux flammes.

Mon oncle m'avait prévu que si on devait évacuer, il faudrait que je conduise.

Ruben Navarrete, 14 ans

Les flammes étaient derrière nous. Je ne voulais même pas regarder parce que je voulais rester concentré, je ne voulais pas faire d'accident ou autre. Mais si on regardait à la fenêtre, on voyait le vide en bas de la colline, raconte l'adolescent dans la localité de Clovis, où sa famille a bénéficié d'un hébergement d'urgence.

Dans cet État où les habitants sont encore traumatisés par le souvenir des incendies de novembre 2018, qui avaient coûté la vie à 86 personnes et réduit en cendres la ville de Paradise, un temps sec est attendu jusqu'à la fin de la semaine.

Le ciel est assombri au-dessus de la ville de Los Angeles.

La ville de Los Angeles est enveloppée d'un épais brouillard causé par les incendies de forêt.

Photo : Reuters / MARIO ANZUONI

Ailleurs sur la côte ouest

Dans l'Oregon voisin, plus de 500 000 personnes ont là aussi dû tout quitter pour fuir les 360 000 hectares en proie aux flammes, du jamais-vu.

Et les autorités ont appelé les habitants à ne pas utiliser l'eau de leur domicile pour tenter de combattre les feux, ce qui aurait pour effet de ralentir les efforts des pompiers.

J'aimerais que les incendies de 2020 ne soient qu'une anomalie, des épisodes uniques. Malheureusement, ils ne sont que précurseurs de l'avenir, a déploré Kate Brown, la gouverneure de l'État, où des couvre-feux ont été décrétés.

Nous voyons les effets dévastateurs du changement climatique dans l'Oregon, sur toute la côte ouest, et à travers le monde.

Kate Brown, gouverneure de l'Oregon
Un contenu vidéo est disponible pour cet article
Un avion laisse échapper sa cargaison de poudre anti-feu dans le ciel.

Plus de 200 000 hectares sont partis en fumée dans l'État de Washington, selon le gouverneur Jay Inslee, qui a aussi dénoncé les conséquences catastrophiques du changement climatique.

Dans cette région, la saison des incendies s'étend d'ordinaire jusqu'à novembre, faisant craindre de nouveaux épisodes violents.

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