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Les dimensions du mégalodon mieux cernées

Un mégalodon montre ses dents aiguisées en ouvrant sa gueule pour pourchasser deux baleines.

Impression artistique d'un mégalodon chassant deux baleines appartenant au genre Eobalaenoptera.

Photo : Musée d'histoire naturelle de la Virginie

Radio-Canada

Le plus grand requin de tous les temps mesurait environ 16 mètres de long et la taille de son aileron dorsal était semblable à celle d’un humain.

À ce jour, les scientifiques ne réussissaient pas à déterminer avec une grande précision la taille de l'Otodus megalodon qui régnait sur les océans terrestres il y a entre 23 et 2,6 millions d’années.

La raison ? La plupart des ossements fossilisés découverts à ce jour sont des dents. De très grosses dents quand même, puisqu’elles sont plus grandes qu’une main humaine.

Représentation artistique de l'aileron dorsal d'un mégalodon de  et d'un humain de 1,65 m.

Représentation artistique de l'aileron dorsal d'un mégalodon de et d'un humain de 1,65 m.

Photo : Oliver E. Demuth

Les scientifiques s’entendaient donc pour affirmer que la bête était énorme, mais ses dimensions restaient difficiles à déterminer et les estimations variaient de plusieurs mètres.

C’était avant les travaux du paléontologue Jack Cooper de l’Université de Bristol et de collègues de l’Université de Swansea.

Ces scientifiques sont parvenus à déterminer la taille générale et les proportions des différentes parties de ce monstre aquatique à l’aide de modèles mathématiques et en établissant des parallèles avec cinq de ses parents actuels qui partagent des similarités écologiques et physiologiques avec lui.

Ces autres requins macrophages sont le mako, le requin-saumon, le requin-taupe commun et le grand requin blanc.

Nous avons mis en commun les mesures détaillées de ces espèces pour faire nos prévisions de celles du mégalodon.

Catalina Pimiento, Université Swansea

Ainsi, selon ces chercheurs, le mégalodon mesurait 16 m de long.

  • Sa tête : 4,65 m
  • Sa nageoire dorsale : 1,62 m
  • Sa queue : 3,85 m
Représentation artistique d'un mégalodon de 16 m et d'un humain de 1,65 m.

Représentation artistique d'un mégalodon de 16 m et d'un humain de 1,65 m.

Photo : Oliver E. Demuth

Par comparaison, le plus gros requin de nos jours est le grand requin blanc qui peut atteindre plus de 6 mètres de long.

La reconstruction de la taille de toutes les parties du corps du mégalodon représente une étape importante vers une meilleure compréhension de la physiologie de ce géant, et des facteurs intrinsèques qui ont pu le rendre vulnérable à l’extinction, concluent les auteurs, dont les travaux sont publiés dans les Scientific Reports (Nouvelle fenêtre) (en anglais).

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