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Les lacs créés par la fonte des glaciers présentent des risques d'inondation graves

Un glacier et des montagnes couvertes de neige qui se reflètent dans l'eau.

L'étude est la première à évaluer la quantité d'eau contenue dans ces lacs proglaciaires et la vitesse à laquelle augmentent ces volumes d'eau.

Photo : Radio-Canada / Valérie Gamache

La Presse canadienne

L'eau de fonte des glaciers forme de vastes lacs qui pourraient provoquer de graves inondations soudaines, selon une recherche publiée dans la revue Nature Climate Change.

On sait déjà que les glaciers du monde entier rétrécissent en raison du changement climatique. On sait moins, par contre, où s'en va toute cette eau de fonte.

Dans l'article publié lundi, Dan Shugar, géographe à l'Université de Calgary, et ses collègues fournissent la première évaluation de la quantité d'eau contenue dans ces lacs dits proglaciaires et de la vitesse à laquelle augmentent ces volumes d'eau.

Cette évaluation n'a été possible qu'il y a quelques années, lorsque les ordinateurs sont finalement devenus assez puissants pour gérer une gigantesque somme de données et 250 000 images satellites.

Les lacs proglaciaires se forment lorsque l'eau de fonte des glaciers ne peut s'écouler par la glace elle-même.

Ils se forment sur le glacier, devant lui, à côté ou même en dessous. Ces lacs se créent à un rythme rapide partout où se trouvent des glaciers.

Dan Shugar et son équipe estiment que la quantité d'eau contenue dans ces lacs a augmenté de près de 50 % depuis 1990.

Le volume total sur la planète atteindrait 158 kilomètres cubes d'eau, ce qui représenterait un immense cube de glace de 5,5 km de côté.

De nombreux lacs proglaciaires sont situés dans des régions peu peuplées comme le Groenland, mais d'autres se trouvent dans des endroits comme l'Himalaya, où ils côtoient des villages et des communautés.

Ces lacs proglaciaires gonflent aussi au Canada. Leur volume, notamment celui de l'Extrême-Arctique, a augmenté d'environ 20 % et ils contiennent environ 37 km3 d'eau, estime Dan Shugar.

Les lacs de la Colombie-Britannique et du Yukon ont augmenté encore plus rapidement, doublant presque de volume au cours des 30 dernières années, pour atteindre 21 km3.

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