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SpaceX : les préparatifs pour le retour sur Terre se poursuivent malgré la météo

Bob Behnken et Doug Hurley dans la Station spatiale internationale.

Les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley (premier plan) lors d'un entretien à bord de la Station spatiale internationale, le samedi 1er août 2020.

Photo : Associated Press

Agence France-Presse

Les premiers astronautes à avoir atteint la Station spatiale internationale à bord d'un appareil américain en presque 10 ans se préparent pour le retour vers la Terre ce week-end malgré l'ouragan Isaias qui menace la Floride.

L'écoutille de la capsule de SpaceX a été fermée samedi en vue du retour sur Terre de deux astronautes américains qui viennent de passer deux mois à bord de la Station spatiale internationale (ISS), a indiqué la NASA.

La navette, qui ramène Bob Behnken et Doug Hurley, qui sont partis de Cap Canaveral le 30 mai dans une capsule Crew Dragon de SpaceX, doit désormais être dépressurisée.

Pour l'instant, le désamarrage est toujours prévu pour 19 h 34 samedi, environ deux heures après la fermeture de l'écoutille de la capsule, qui marquera le début de leur voyage. L'arrivée dans l'océan Atlantique, au large de la côte de la Floride, reste programmée à 14 h 42 dimanche.

Mais la NASA dit suivre de près la progression de l'ouragan Isaias qui, après avoir frappé les Bahamas, se rapproche de la Floride. L'agence spatiale américaine prendra une décision environ six heures avant le désamarrage en fonction de nombreux critères, dont la vitesse des vents, la hauteur des vagues ou la pluie dans la zone.

Si la météo est trop mauvaise, cela compliquerait l'arrivée de la capsule, mais aussi sa récupération en toute sécurité par des navires prépositionnés.

Les équipes travaillent très dur, surtout en raison de la météo des jours à venir sur la Floride, nous apprécions leurs efforts, car nous savons que ces décisions ne sont pas faciles.

L'astronaute américain Doug Hurley

Le plus difficile fut de nous mettre en orbite, mais le plus important est de nous ramener à la maison, a souligné Bob Behnken à quelques heures de l'échéance.

Mission difficile

L'opération est en effet délicate, même si l'an dernier, la capsule Dragon a accompli cette mission à vide et sans incident. La rentrée atmosphérique testera la résistance du bouclier thermique. Ensuite, il faudra compter sur de grands parachutes pour ralentir la descente jusqu'à l'océan.

S'adressant à son fils et à celui de son collègue, Bob Behnken a brandi un petit dinosaure coloré, choisi par les enfants pour les accompagner dans cette mission historique et qu'il a laissé voler en apesanteur pendant quelques instants.

L'apatosaurus rentre à la maison avec vos papas!, leur a-t-il lancé, entouré de ses deux collègues russes, Anatoly Ivanishin et Ivan Vagner, et du chef de la mission le capitaine Chris Cassidy.

Nous disons au revoir à nos deux amis et collègues, a déclaré ce dernier, en se disant à la fois triste de les voir partir et enchanté que l'ISS ait de nouveaux moyens d'amener et de faire repartir des astronautes.

Bob Behnken et Doug Hurley sont devenus les premiers astronautes à être acheminés vers la Station spatiale internationale, à 400 km de la Terre, par une société privée, sous contrat avec la NASA.

Lancement de SpaceX Falcon 9.

SpaceX Falcon 9 et Crew Dragon, transportant les astronautes de la NASA Douglas Hurley et Robert Behnken, décollent du Centre spatial Kennedy de la NASA à Cap Canaveral.

Photo : Reuters / Joe Skipper

Le vol, dont le départ avait déjà été reporté à cause d'une météo changeante, a aussi marqué le premier vol habité lancé depuis les États-Unis depuis 2011, quand les navettes spatiales ont été arrêtées. Les Américains voyageaient depuis à bord de fusées russes.

La NASA a chargé SpaceX, qui acheminait depuis 2012 des cargaisons vers l'ISS, de développer un nouveau taxi spatial, et si la mission actuelle est certifiée sûre, les Américains ne dépendront plus des Russes pour accéder à l'espace.

Pour trois milliards de dollars, accordés depuis 2011 dans le cadre d'un contrat à prix fixe, SpaceX a promis à la NASA six allers-retours vers l'ISS, avec quatre astronautes à bord.

L'astronaute français Thomas Pesquet a fait savoir cette semaine qu'il voyagerait à son tour à bord de la capsule Crew Dragon de SpaceX pour sa seconde mission sur l'ISS au printemps 2021.

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