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L’Albertain Chris Herd à la recherche de traces de vie sur Mars

La mission débutera en 2026 et devrait s’achever avant 2031.

Des hommes en uniforme blanc inspectent le rover dans une grande salle.

Le robot à six roues Perseverance doit effectuer des analyses de roches martiennes.

Photo : Associated Press / J. Krohn

La Presse canadienne

Le scientifique albertain Chris Herd fait partie d’une équipe de la NASA chargée de ramener des échantillons de roches de Mars pour y rechercher des signes de vie.

Chris Herd regardait le ciel quand il avait 13 ans et rêvait de tenir une roche de Mars. Il en aura peut-être l'occasion.

Le géologue planétaire de l'Université de l'Alberta fait partie d'une équipe restreinte de scientifiques travaillant avec la NASA sur une mission de 10 ans sur Mars pour ramener certaines de ses roches et rechercher des signes de vie.

C'est incroyable, a déclaré M. Herd.

Nous recherchons ces environnements habitables parmi lesquels nous pouvons choisir un échantillon qui nous permettra de tenter de répondre à cette grande question à savoir si la vie y a déjà existé.

Chris Herd dans un champ avec un bâton dans les mains

Chris Herd, professeur et expert en météorites à l'Université de l'Alberta

Photo : Radio-Canada

L'expert en analyse de météorites fait partie d'une équipe qui travaille avec Perseverance, le plus récent robot martien de la NASA, qui doit être lancé jeudi.

Perseverance atterrira sur le cratère Jezero, juste au nord de l'équateur de la planète rouge, forera dans la surface et prélèvera entre 20 et 35 carottes mesurant jusqu'à 10 centimètres de long.

Le rover stockera ces échantillons sur la surface. Dès 2026, un autre rover doit retracer les pas de Perseverance et ainsi récupérer les échantillons de roche qui auront été laissés et ensuite retourner sur Terre, peut-être avant 2031.

Chris Herd a expliqué que ces roches seront étudiées pour voir si elles contiennent des éléments qui auraient pu contenir de la matière vivante.

Les scientifiques croient que Mars a possédé de l'eau sous forme liquide dans un passé lointain. Mais il y a environ 3,5 milliards d'années, quelque chose s'est produit.

Le changement sur Mars a été dramatique et la planète s'est asséchée, a expliqué Chris Herd.

Une mission de précision

Le cratère de glace Korolev sur la planète Mars

Le cratère de glace Korolev sur la planète Mars

Photo : ESA / Björn Schreiner 2018 - FU Berlin

Jezero a été choisi parce qu'on pense que ce cratère aurait pu héberger un lac. S'il y avait de la vie sur Mars, les sédiments lacustres ou un ancien rivage pourraient être de bons endroits pour rechercher des signes d'une vie lointaine.

Un itinéraire a été programmé dans Perseverance. Le travail de Chris Herd, avec ses collègues, sera de surveiller le rover et de lui dire quand cueillir des échantillons.

Des mesures de l'environnement immédiat qui entoure le noyau doivent également être prises.

Perseverance sera en mesure de renvoyer beaucoup d'informations par lui-même. Il dispose de 23 caméras pour enregistrer sur paysage et d'un laser embarqué capable de pulvériser les roches et d'analyser leur composition.

Perseverance sera capable de détecter la matière organique dans les roches et portera un radar qui pénètre le sol.

Il y aura beaucoup de science à faire avec le robot. Mais prouver qu'il y aurait eu de la vie sur Mars nécessitera un laboratoire lié à la Terre.

Le conducteur de toute la mission est de rechercher des signes de vie ancienne, a déclaré Chris Herd.

Cela nécessite de ramener des échantillons. Si nous voulons faire cette déclaration extraordinaire, nous avons besoin de preuves extraordinaires.

La mission pourrait répondre à une vieille question datant du 19e siècle, lorsque l'astronome Percival Lowell pensait avoir repéré des canaux d'eau sur Mars.

Mars a fait des va-et-vient dans notre conscience collective quant à savoir si la vie est là. Il y a eu toute une période où, si vous demandiez à la personne moyenne dans la rue s'il y avait des Martiens, ils disaient probablement "ouais".

Chris Herd

La croyance d'une forme de vie a diminué après que des missions aient montré une planète un peu décevante. Mais une exploration plus poussée a permis de trouver de la glace aux pôles, augmentant ainsi la possibilité de la présence d'eau liquide au moins à un moment donné de l'histoire de la planète.

Maintenant, nous y sommes, et nous suivons la piste de l'eau, a dit Chris Herd.

Nous réalisons qu'il y avait des environnements habitables dans le passé. C'est assez incroyable d'envoyer un rover capable de prélever des échantillons pour répondre à cette question.

C'est vraiment excitant.

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