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Feu vert au lancement jeudi du rover martien Perseverance

Le robot cherchera des traces d'anciens microbes ayant peut-être peuplé la planète.

Des hommes en uniforme blanc inspectent le rover dans une grande salle.

Le rover à six roues Perseverance doit effectuer des analyses de roches martiennes.

Photo : Associated Press / J. Krohn

Agence France-Presse

La NASA a donné lundi un feu vert technique au lancement jeudi du rover à six roues Perseverance vers Mars, où le robot cherchera des traces d'anciens microbes ayant peut-être peuplé la planète il y a plus de 3 milliards d'années. Il atterrira le 18 février 2021.

Nous sommes effectivement prêts pour le lancement, a dit l'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, lors d'une conférence de presse, fier d'avoir respecté le calendrier malgré la pandémie de COVID-19. Nous avons persévéré, nous avons protégé cette mission, car elle est très importante.

Le lancement aura lieu à 7 h 50 jeudi depuis Cape Canaveral en Floride, à l'aide d'une fusée Atlas V de United Launch Alliance.

Je n'aurais jamais cru qu'un directeur de lancement puisse travailler depuis chez lui, mais c'est ce que j'ai fait ces cinq derniers mois, a dit, amusé, Omar Baetz, responsable du lancement à l'agence spatiale américaine.

Les rovers précédents des États-Unis ont démontré que la planète rouge avait été habitable, c'est-à-dire que les conditions qu'on pense propices à l'apparition de la vie (carbone, eau, climat favorable) étaient présentes.

Mais on ne sait toujours pas si elle a été habitée, et cette mission, décidée en 2012 et baptisée Mars 2020, va tenter de répondre à la question.

C'est la première fois dans l'histoire que la NASA a consacré une mission à ce qu'on appelle l'astrobiologie : la recherche de la vie, peut-être actuelle, ou de vie ancienne dans un autre monde.

Jim Bridenstine, administrateur de la NASA

Perseverance, version améliorée du robot Curiosity qui roule sur Mars depuis 2012, procédera à des analyses de roches martiennes grâce à ses instruments à bord conçus notamment par des chercheurs en France et en Espagne, mais surtout il prélèvera des échantillons de roches, qu'il laissera à la surface dans des tubes scellés afin d'être récupérés par une prochaine mission et rapportés sur Terre en 2031.

Seuls les Américains ont réussi à ce jour à faire atterrir des robots intacts sur Mars : quatre atterrisseurs (fixes) et quatre rovers (Pathfinder, Spirit, Opportunity et Curiosity, le seul encore en vie).

Mais la Chine va tenter l'an prochain son premier atterrissage sur Mars : sa mission Tianwen-1 a été lancée la semaine dernière, avec l'atterrissage d'un robot à quatre roues prévu en mai 2021.

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