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Les eaux plus calmes facilitent l'étude des orques

Une orque se lance au-dessus de la surface de l'eau dans la baie Puget à l'ouest de Seattle.

Une orque dans la baie Puget à l'ouest de Seattle

Photo : Associated Press

La Presse canadienne

Une baisse importante du trafic maritime provoquée par la pandémie de COVID-19 a créé une rare occasion pour les scientifiques d'étudier à quel point les eaux plus calmes affectent les orques résidentes du sud vivant au large des côtes de la Colombie-Britannique.

Le groupe Ocean Networks Canada, qui surveille le bruit des navires et les sons émis par les mammifères marins tels que les orques, pense que les changements profitent à la faune marine.

On anticipe que l'environnement plus calme aidera les orques à communiquer, à socialiser, à naviguer et, surtout, à trouver de la nourriture , dit Richard Dewey, directeur adjoint du département des sciences de l'organisation.

Beaucoup moins de bruit

Selon un article publié au mois de mai dans le Journal of the Acoustical Society of America, « il y a eu une diminution d'environ 30 % du trafic maritime commercial dans le port de Vancouver provenant de Chine en raison de la COVID-19 au cours des quatre premiers mois de l'année.

M. Dewey mentionne que le trafic commercial n’est pas le seul à avoir diminué -- il y a aussi une pause dans les mouvements des bateaux d'observation des baleines, des navires de croisière, des bateaux de plaisance et des pétroliers.

Cela a conduit à une réduction de bruit d'environ 75 %, ajoute-t-il.

Ce que nous voyons dans la mer des Salish, ce sont des niveaux de bruit de navigation qui n'étaient pas présents depuis trois ou quatre décennies, fait savoir M. Dewey. Il nous faudrait retourner dans les années 1980 avant d'entendre un environnement aussi calme.

L'une des principales préoccupations des orques résidentes du sud en voie d'extinction est que les bruits causés par la navigation augmentent et doublent chaque décennie, dit M. Dewey.

Ces mammifères possèdent une audition similaire à celle des humains et ils communiquent dans une bande de fréquences similaires à la nôtre, affirme M. Dewey.

Les orques utilisent des vocalisations pour communiquer à l'intérieur de leur troupeau, pour naviguer et surtout pour trouver leur proie. Elles produisent un écho pour trouver leur saumon, explique-t-il. C'est une sorte de capacité acoustique très sophistiquée. Plus l'environnement est calme, plus elles ont du succès à trouver des proies.

Un groupe d'épaulard avec un traversier qui passe derrière.

Les épaulards résidents du sud sont menacés par la pollution et des nuisances acoustiques dans l'eau.

Photo : C. Emmons/NOAA Fisheries

Dans l'océan, les baleines utilisent le son en continu et tout le temps , dit M. Dewey. Leur vue les aide à voir jusqu'à une distance d'environ 5 à 10 mètres tandis que l'utilisation des sons les aide à parcourir des kilomètres. Par ailleurs, la mer des Salish est un environnement aux eaux très troubles .

Les scientifiques pensent que les bruits forts causés par les humains augmentent les hormones de stress chez les orques, car elles doivent crier et ne peuvent pas communiquer sur de grandes distances, fait valoir M. Dewey.

Les scientifiques utiliseront 30 hydrophones pour enregistrer les sons émis par les orques à leur arrivée dans la mer des Salish, ce qui devrait se produire à tout moment, précise M. Dewey. Les hydrophones sont des appareils sous-marins qui enregistrent à quel point les baleines parlent fort quand l'environnement est bruyant ou lorsqu'elles abandonnent leurs efforts de communiquer.

L'équipe espère que cette étude fournira des données indispensables pour effectuer des changements aux politiques et aux réglementations afin d'aider les animaux à survivre.

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