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Israël : des chercheurs disent avoir produit de l'électricité avec des plantes

Iftach Yacoby tient des micro-échantillons d'algues dans une boîte de Petri.

Le chercheur Iftach Yacoby examine des micro-échantillons d'algues.

Photo : Getty Images / Jack Guez

Agence France-Presse

Des scientifiques israéliens de l'Université de Tel-Aviv ont réussi, au terme de plusieurs années de travaux, à produire de l'électricité à partir de plantes, montrant que ces végétaux peuvent être une source d’énergie « propre ».

Cette étude, publiée dans la revue scientifique britannique Energy and Environmental Science, a été menée par le Pr Iftach Yacoby, directeur du laboratoire des énergies renouvelables de la Faculté des sciences de la vie de l’Université de Tel-Aviv, en collaboration avec le Pr Kevin Redding, de l’Université d’Arizona, aux États-Unis.

Elle montre que les plantes possèdent des capacités de production électrique particulièrement efficaces, basées sur le processus de photosynthèse.

Le Pr Iftach Yacoby examine un flacon contenant des algues.

Le Pr Iftach Yacoby examine un flacon pendant le projet de recherche visant à montrer les capacités des plantes pour produire de l'énergie.

Photo : Getty Images / Jack Guez

Selon M. Yacoby, toutes les plantes vertes – feuilles, herbes ou algues – contiennent de véritables panneaux solaires et savent prendre un rayon de lumière pour le transformer en un courant d’électrons. Le défi restait d’extraire ce courant de la plante, d'après ce professeur.

Pour relier un appareil à l’électricité, il suffit de le brancher à une prise de courant. Dans le cas d’une plante, nous ne savions pas où nous brancher. Nous avons cherché une nanoprise en travaillant sur une microalgue, dans laquelle nous avons injecté à l'aide d'un bioréacteur une enzyme qui fabrique de l’hydrogène, explique-t-il.

La microalgue a alors développé des cellules contenant la nouvelle enzyme et les chercheurs en ont conclu qu’elle produisait bien de l’électricité.

À 42 ans, le Pr Yacoby s'est dit convaincu qu'il pouvait s'agir d'une nouvelle ère dans l'agriculture qui, après avoir permis de nourrir des gens pendant des millénaires, va pouvoir être utilisée pour produire de l'énergie.

On pensait qu'il y avait du potentiel, mais on ne savait pas si ça allait marcher, et ça a fonctionné.

Iftach Yacoby, de l’Université de Tel-Aviv

Il y a beaucoup de choses qu'on peut envisager de faire grâce aux résultats de notre recherche, a-t-il renchéri, comme, à terme, diminuer la pollution dans le domaine des transports et de l'industrie lourde.

Mais, selon lui, il faudra pour cela encore attendre entre 10 et 20 ans.

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