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Une météorite tombée en C.-B. contient des indices sur l’origine de la vie sur Terre

Plan serré de la météorite.

La météorite du lac Tagish a été découverte par un habitant de Whitehorse et conservée dans la glace après sa découverte en 2000.

Photo : Musée royal de l'Ontario

Radio-Canada

Un fragment de météorite tombée dans le nord de la Colombie-Britannique en janvier 2000 contient des atomes qui pourraient révéler comment la vie microbienne a commencé sur Terre, selon des chercheurs.

La météorite du lac Tagish était riche en sodium, avec un pH élevé, un environnement idéal pour la formation d’acides aminés, selon une nouvelle étude publiée dans le journal scientifique Proceedings of the National Academy of Sciences. Si notre système solaire avait des conditions semblables, cela aurait pu déclencher la vie microbienne.

Cette météorite est tombée le 18 janvier 2000 près de la frontière entre la Colombie-Britannique et le Yukon. La plus grande partie de la météorite, mesurant 5 mètres de largeur et pesant 105 tonnes, s’est désintégrée en franchissant l’atmosphère de la Terre, mais quelques fragments ont été recueillis sur la surface gelée du lac Tagish.

Un de ces fragments, qui fait désormais partie de la collection du Musée royal de l’Ontario, a été examiné par des chercheurs de ce musée de Toronto et de l’Université McMaster, de Hamilton.

Les chercheurs ont utilisé la tomographie, une technique d’imagerie qui donne des clichés d’une coupe horizontale ou verticale, pour examiner la météorite au niveau des atomes.

La météorite du lac Tagish - qui proviendrait d’un astéroïde plus grand - n’a pas subi les changements géologiques de la Terre, puisqu’elle est tombée en 2000. Cela veut dire que les traces de son histoire n’ont pas été effacées et que le roc pourrait contenir des indices de l’histoire de la Terre.

Comprendre l’origine de l’eau sur ces astéroïdes pourrait nous en dire plus sur l’origine de l’eau sur la Terre, explique Lee White, l’auteur principal de l’étude. C’est lié à l’origine de la vie : comment les acides aminés se sont formés, comment les microbes se sont formés, et, éventuellement, comment nous nous sommes formés.

C’est presque comme une capsule historique d’un rocher au tout début du système solaire, il y a plus de 4,5 milliards d’années qui n’a pas changé depuis, explique Kim Tait, curatrice de minéralogie au Musée royal de l’Ontario et coauteure de l’étude. Elle est complètement intacte… et nous donne un morceau du casse-tête sur les événements du tout début du système solaire.

Les chercheurs attendent également la collection de matériel de l’astéroïde Bennu, qui est présentement dans l’orbite de l’engin spatial OSIRIS-REx. Des échantillons de ce dernier doivent être recueillis en août et rapportés sur Terre en 2023.

Avec des informations de Nicole Mortillaro

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