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Abus sexuels : le cardinal George Pell sort de prison après sa victoire en appel

Des véhicules quittent un établissement carcéral d'Australie.

Le cardinal George Pell a quitté la prison Barwon, située à Geelong, en Australie, le 7 avril 2020.

Photo : Getty Images / Quinn Rooney

Agence France-Presse

Le cardinal George Pell, un prélat naguère parmi les plus puissants du Vatican, est sorti de prison après que la Haute Cour d'Australie eut annulé en appel ses condamnations pour abus sexuels sur des mineurs.

Le prélat de 78 ans, naguère l'un des plus puissants du Vatican, a quitté la prison de Barwon, près de Melbourne, assis à l'arrière d'une voiture noire. Il avait été placé en détention en mars 2019.

L'Australien a été acquitté des cinq chefs d'accusation de violences sexuelles sur deux enfants de chœur de 13 ans dans les années 1990, au bénéfice du doute.

Cette décision rendue par la plus haute juridiction australienne est une grande victoire pour le cardinal Pell, qui avait fermement clamé son innocence.

Réagissant peu après l'annonce de son acquittement, le cardinal a estimé que l'arrêt avait réparé une grave injustice.

Je ne veux pas que mon acquittement ajoute à la douleur et à l'amertume que beaucoup ressentent. Il y a certainement assez de douleur et d'amertume, a-t-il ajouté dans une déclaration publiée avant sa sortie imminente de prison.

Cependant, mon procès n'était pas un référendum sur l'Église catholique ni un référendum sur la façon dont les autorités de l'Église en Australie ont traité le crime de pédophilie dans l'Église. La question était de savoir si j'avais commis ces crimes horribles, et ce n'est pas le cas.

Le cardinal George Pell

Condamné à six ans de prison

L'ancien secrétaire à l'Économie du Saint-Siège avait été condamné en mars 2019 à six ans de prison pour des violences sexuelles commises sur ces deux adolescents en 1996 et 1997 dans la cathédrale Saint-Patrick de Melbourne, ville dont il était l'archevêque.

En décembre 2018, un jury avait condamné M. Pell pour ces infractions, avant que la décision soit confirmée par un panel de trois juges de la cour d'appel de l'État de Victoria en août dernier, dans un arrêt partagé de deux contre un.

Mardi, la Haute Cour d'Australie à Brisbane a estimé qu'il y avait une probabilité importante qu'une personne innocente ait été condamnée parce que les preuves n'ont pas établi sa culpabilité selon le niveau de preuve requis.

Les sept magistrats ont ainsi estimé à l'unanimité que la juridiction inférieure avait omis de se pencher sur la question de savoir s'il restait une possibilité raisonnable que l'infraction n'ait pas été commise, de sorte qu'il aurait dû y avoir un doute raisonnable quant à la culpabilité du demandeur .

Invraisemblances graves

Les avocats du prélat avaient fait valoir au cours du procès des invraisemblances graves dans cette affaire, insistant notamment sur le fait que le cardinal n'aurait pas eu le temps ou l'occasion de commettre des violences sexuelles sur les garçons dans la sacristie des prêtres après la messe.

Pour sa part, Cathy Kezelman, présidente de l'organisation de soutien aux victimes Blue Knot Foundation, a estimé que la décision de la Haute Cour d'Australie serait dévastatrice pour de nombreuses victimes.

La pandémie d'abus sexuels sur des enfants au sein de l'Église catholique a menacé la sécurité de millions d'enfants, les adultes qu'ils deviennent et la fibre morale même de ce que signifie être humain, a-t-elle déclaré, en soulignant qu'elle respectait la décision de la haute juridiction australienne.

Pell a maintenant sa liberté, mais de nombreuses victimes d'abus n'ont jamais été libres, piégées dans l'horreur des crimes qui ont décimé leur vie, a ajouté Mme Kezelman.

L'ancien trésorier du Vatican reste dans la prêtrise, mais son futur rôle dans l'Église catholique reste incertain.

Au cours de son procès, il a été discrètement écarté des plus hautes instances de l'Église. Le Vatican a en revanche résisté à l'ouverture d'une enquête interne pour le sanctionner.

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