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Une partie-clé du nouveau coronavirus cartographiée

Les deux hommes penchés sur un ordinateur.

Le Pr McLellan et l'un de ses étudiants travaillant à la création de la carte.

Photo : Université du Texas à Austin/Vivian Abagiu

Agence France-Presse

Des scientifiques américains ont publié la première carte atomique en trois dimensions de la partie du nouveau coronavirus qui infecte les cellules humaines, une étape importante pour le développement de traitements et de vaccins.

Une équipe de chercheurs de l'Université du Texas à Austin et des Instituts nationaux de santé (NIH) a eu recours à une technologie appelée cryomicroscopie électronique (récompensée par le Nobel de chimie en 2017) afin de modéliser la partie du virus qui s'attache aux cellules; il s'agit de pointes appelées protéines de spicule.

« La pointe est l'antigène que nous voudrions introduire chez les humains pour déclencher de façon préventive la production d'anticorps par le système immunitaire, afin qu'il soit prêt à répondre à une attaque le jour où le vrai virus arrive. »

— Une citation de  Jason McLellan, Université du Texas à Austin

Lui et son équipe étudient depuis des années d'autres virus de la même famille, notamment le SRAS et le MERS.

Illustration montrant différentes partie de la protéine.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Voici la carte de la structure moléculaire de la protéine de spicule.

Photo : Univ. du Texas à Austin/Jason McLellan

Puisant dans cette expérience, et à partir du génome publié par des scientifiques Chinois au début de l'épidémie, ils ont fabriqué une version stable des pointes du virus en laboratoire.

Leur structure moléculaire est désormais disponible pour les chercheurs du monde entier.

C'est une belle structure nette de l'une des protéines les plus importantes du coronavirus, une véritable percée pour comprendre comment ce coronavirus trouve les cellules et y pénètre , commente le virologue Benjamin Neuman, de la Texas A&M University-Texarkana, qui n'a pas participé à ces travaux.

La carte devrait notamment aider les chercheurs à comprendre comment le virus se cache et comment le neutraliser, donnant des recettes possibles de médicaments antiviraux, pour les personnes déjà infectées, et d'un vaccin.

Le détail de ces travaux est publié dans la revue Science.

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