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TMZ, l'« impitoyable » média qui a annoncé la mort de Kobe Bryant avant la police

Portrait en noir et blanc du sportif, qui porte un chandail de basketball

Le joueur de basketball Kobe Bryant, en 2015

Photo : Getty Images / Rob Carr

Agence France-Presse

Déjà réputé pour ses cancans et ses indiscrétions en tous genres sur les célébrités, le site à potins américain TMZ s'est trouvé une autre spécialité : être en tête pour annoncer la mort des vedettes de ce monde, coûte que coûte.

TMZ a effectivement été le premier à faire état de l'accident d'hélicoptère dans lequel la légende du basket Kobe Bryant et huit autres personnes ont trouvé la mort dimanche, près de Los Angeles.

Outrées, les forces policières ont vivement réagi, critiquant le site Internet pour avoir divulgué l'identité du sportif avant même que sa famille et celles des autres victimes aient pu être officiellement prévenues.

Une pratique irrespectueuse

Le shérif du comté de Los Angeles, Alex Villanueva, a jugé cette pratique extrêmement irrespectueuse et totalement inappropriée.

Son adjoint, Tim Murakami, s'est quant à lui dit attristé, soulignant qu'il était en train de rassembler des informations lorsqu'un média a rapporté que Kobe avait disparu. Je comprends qu'on veuille avoir une exclusivité, mais s'il vous plaît, laissez-nous le temps de prévenir personnellement les proches, a-t-il écrit sur Twitter.

C'est vraiment dur d'apprendre une perte par les médias. Cela me brise le cœur, a estimé le policier.

Sollicité par l'Agence France-Presse (AFP) sur sa stratégie et ses procédures en la matière, TMZ, propriété du groupe WarnerMedia, n'avait pas répondu lundi après-midi.

Toujours premier sur la nouvelle

Créé en 2005, le site basé à Los Angeles a déjà plus d'un coup d'éclat à son actif dans ce funèbre domaine : c'est TMZ qui avait annoncé la mort de Michael Jackson, de Whitney Houston ou encore de Prince, avant les grands médias traditionnels.

Parmi ses mémorables nouvelles obtenues en primeur figurent aussi l'arrestation pour conduite en état d'ivresse de l'acteur Mel Gibson, durant laquelle il avait tenu des propos antisémites, et les violences de Chris Brown sur sa petite amie de l'époque, la chanteuse Rihanna.

Selon les spécialistes, c'est l'étroit réseau d'informateurs et d'informatrices, particulièrement à Los Angeles, qui permet à TMZ d'être si réactif.

Certaines personnes affirment que des chauffeurs et chauffeuses de limousines, des responsables aéroportuaires et le personnel de tribunaux figurent parmi les sources du site, bien que cela n'ait jamais été officiellement confirmé.

Des personnes travaillant pour la police et pour les institutions juridiques ont toutefois déjà perdu leur emploi après avoir été accusées d'avoir fourni des informations confidentielles à TMZ.

Effectivement, quand il s'agit d'informations sur les célébrités qui font les gros titres, comme l'histoire de Kobe, TMZ est en tête, estime Simon Thompson, journaliste et producteur spécialisé dans l'industrie du divertissement à Hollywood. Ils ont des gens partout.

Efficace, mais pas déontologique

Le média est connu pour rémunérer les tuyaux, des récompenses qui peuvent atteindre plusieurs milliers de dollars, au détriment des règles déontologiques de base du journalisme, écrivait le magazine New Yorker dans un portrait de TMZ évoquant une approche impitoyable de la presse à scandales.

Le fondateur de TMZ, Harvey Levin, avocat de formation et ancien journaliste, déclarait en 2014 à la chaîne Fox News qu'il ne voyait rien de mal à acheter à des sources des vidéos de surveillance.

Contacté par l'AFP, M. Levin n'a pas réagi.

Les médias traditionnels rechignent généralement devant ces pratiques, mais TMZ n'est pas pour autant un cas unique et la primeur des informations qu'il obtient lui ont parfois valu d'être reconnu pour son travail d'enquête.

Le nom du média vient de Thirty Mile Zone, qui signifie « zone des 30 miles » en français. Il s'agit d'une vieille expression utilisée à Hollywood pour désigner les limites du quartier de l'industrie du divertissement.

Fort de son succès, le site produit désormais des émissions de télévision et gère des excursions autour des villas de vedettes.

Les méthodes de TMZ ont beau être très critiquées, elles sont efficaces. Que vous aimiez ou non leur manière de faire, ils ont un très bon réseau en place lorsqu'ils ont besoin d'obtenir des informations précises rapidement, résume Simon Thompson.

Et le journaliste d'ajouter : Leur historique est plutôt solide.

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