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La pluie tombe enfin sur l’Australie

Plan aérien d'une forêt incendiée sur laquelle des nuages avancent.

La pluie tombe sur la région de Tamworth.

Photo : Getty Images / Brook Mitchell

Agence France-Presse

D'intenses précipitations se sont enfin abattues jeudi sur certaines des régions australiennes en proie depuis des mois à de dramatiques feux de forêt, un soulagement pour les pompiers épuisés par un combat titanesque.

Ces incendies, sans précédent dans leur ampleur et leur durée, ont d'ores et déjà fait 28 morts, et les scientifiques évaluent à plus de 1 milliard le nombre d'animaux tués.

Aggravée par le réchauffement climatique, cette crise saisonnière des feux de forêt a été nourrie par un temps particulièrement chaud ces derniers mois sur l'immense île-continent, et la quasi-absence de précipitations conséquentes.

De bonnes chutes de pluie ont eu lieu jeudi matin dans l'État de Nouvelle-Galles du Sud (dans le sud-est de l'Australie), où sont localisés les brasiers les plus importants, a indiqué le bureau local de météorologie.

C'est un soulagement pour les pompiers travaillant en Nouvelle-Galles du Sud, a déclaré le service rural de lutte contre les incendies de cet État dans un commentaire publié sur un réseau social avec une vidéo montrant la pluie s'abattant sur une forêt en feu. Cette pluie n'éteindra pas tous les feux, mais elle va aider à les contenir, a-t-il ajouté.

Avant les premières gouttes, on dénombrait encore une trentaine de feux échappant à tout contrôle dans cet État qui a Sydney pour capitale.

Nous sommes ravis et soulagés d'avoir un peu d'humidité dans l'air parce que ça améliore un peu la situation, a déclaré à l'AFP Virginia Connor, près de la ville de Nowra. Mais il en faut plus, beaucoup plus.

Dans l'État voisin de Victoria, la fumée des incendies a considérablement perturbé mardi et mercredi les qualifications des Internationaux d'Australie.

Mais des orages mercredi soir sur Melbourne ont cependant contribué à dissiper ces fumées.

Un court de tennis détrempé.

Des orages se sont abattus sur Melbourne, interrompant les matchs des Internationaux de tennis d'Australie et, surtout, dissipant la fumée en bonne partie.

Photo : Getty Images / Mike Owen

Les orages ont amélioré la qualité de l'air dans la majeure partie de l'État, a annoncé l'Agence pour la protection de l'environnement de l'État de Victoria.

Les services de météo prévoient d'autres précipitations vendredi et ce week-end. Si elles se confirment, il s'agirait de la période de temps pluvieux la plus longue depuis le début de la saison des incendies en septembre.

La crise est cependant loin d'être terminée, car février et mars font partie des mois les plus chauds en Australie.

Il y a encore beaucoup de chemin à faire, a dit Robyn Duell, du Bureau de météorologie.

Les températures élevées font que le risque élevé de feux de forêt demeurera jusqu'au début de l'automne.

Robyn Duell, du Bureau de météorologie

L'automne en Australie correspond au printemps dans l'hémisphère nord.

Ces pluies pourraient aussi compliquer dans certains endroits la tâche des pompiers, dont les camions pourraient avoir du mal à évoluer sur les pistes détrempées de certaines forêts, selon les autorités.

Les inondations soudaines sont également un risque dans les montagnes dont les flancs, s'ils ont perdu leur couvert végétal dans les incendies, peuvent parfois ne plus retenir l'eau, ce qui peut donner lieu à la formation de torrents de boue et de cendres.

La réflexion d'arbres calcinés est visible dans une grande flaque d'eau.

De la pluie est aussi tombée sur l'île Kangourou.

Photo : Getty Images / Lisa Maree Williams

Les changements climatiques responsables

Depuis septembre, plus de 2000 habitations ont été détruites et une zone de 100 000 kilomètres carrés – plus grande que la superficie de la Corée du Sud ou du Portugal – est partie en fumée.

L'Australie connaît chaque année des incendies. Mais la saison des feux a été cette fois beaucoup plus précoce et plus intense.

Forêts et zones agricoles étaient déjà particulièrement sèches du fait d'une sécheresse prolongée, ce qui a créé les conditions parfaites pour la propagation des flammes.

L'année 2019 a été en Australie la plus chaude et la plus sèche depuis le début des relevés. La journée du 18 décembre a été la plus chaude jamais constatée, avec une moyenne nationale des températures maximales mesurée à 41,9 °C.

À l'échelle de la planète, d'après les données dont dispose l'Organisation météorologique mondiale, 2019 arrive au deuxième rang des années les plus chaudes de l'histoire moderne, après 2016.

Ce qui se passe n'est pas un incroyable hasard lié à un phénomène météorologique quelconque. Nous savons que les tendances à long terme sont déterminées par les niveaux croissants de gaz à effet de serre dans l'atmosphère.

Gavin Schmidt, du centre spatial Goddard de la NASA

Les scientifiques prédisent de longue date qu'en raison du réchauffement climatique, la récurrence de ces événements météorologiques extrêmes ne fera qu'augmenter.

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Feux de forêt

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