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Comment l’éruption d'un volcan en Nouvelle-Zélande a-t-elle pu faire autant de morts?

Royal Caribbean a vendu l'excursion sur White Island comme « une visite guidée inoubliable du volcan le plus actif » du pays.

Mme Ardern affiche un air compatissant en discutant avec des pompiers.

La première ministre néo-zélandaise Jacinda Ardern a rencontré, mardi, dans une caserne de pompiers de Whakatane, les premiers répondants qui sont intervenus.

Photo : Getty Images / Dom Thomas

Agence France-Presse

La police néo-zélandaise a annoncé mardi l'ouverture d'une enquête criminelle visant à déterminer comment une éruption volcanique sur une île touristique a pu causer la mort de 14 personnes, selon un bilan toujours provisoire.

Le niveau de menace du volcan avait été relevé la semaine dernière, ce qui soulève la question de savoir si les touristes auraient dû être autorisés à se rendre sur White Island, également appelée Whakaari, dans le nord de la Nouvelle-Zélande.

Nous allons ouvrir une enquête criminelle sur les circonstances dans lesquelles des personnes sont décédées et ont été blessées sur White Island, a annoncé à la presse le sous-commissaire John Tims à Wellington.

Lundi, le niveau d'activité était de 2, ce qui correspond à des troubles volcaniques de modérés à élevés, a expliqué à TVNZ Paul Quinn, président de la compagnie White Island Tour, qui a perdu deux guides dans l'éruption.

La police a confirmé mardi que six personnes ont été tuées – une sixième personne est morte à l'hôpital d'Auckland – et indiqué que les huit disparus sont également considérés comme décédés.

Quarante-sept personnes étaient sur l'île. D'après la police, 31 personnes sont à l'hôpital, 8 autres sont toujours portées disparues et 3 en sont sorties.

Nous ne pensons pas qu'il y a d'autres survivants à cette éruption.

Bruce Bird, porte-parole de la police

Quelques heures auparavant, la première ministre néo-zélandaise Jacinda Ardern avait indiqué qu'aucun signe de vie n'avait été signalé après plusieurs survols de l'île.

L'effort est mis sur la récupération [des corps] et sur le fait de s'assurer que la police peut faire ça en toute sécurité, a dit lors d'une conférence de presse Mme Ardern, qui a fait part de sa douleur insondable.

Parmi les disparus et blessés figurent des touristes d'Australie, des États-Unis, du Royaume-Uni, de Chine et de Malaisie, ainsi que des Néo-Zélandais qui les guidaient.

M. Morrison ferme les yeux et semble retenir des larmes.

Le premier ministre d'Australie, Scott Morrison, a souligné mardi que plusieurs des victimes étaient australiennes.

Photo : Getty Images / James D. Morgan

Selon le premier ministre australien Scott Morrison, 24 Australiens visitaient le volcan à ce moment-là. Nous devons nous préparer à des nouvelles difficiles dans les jours à venir, déclare-t-il.

Un diplomate britannique a indiqué que deux de ses concitoyens étaient soignés en Nouvelle-Zélande.

L'éruption survenue à 14 h 11 (heure locale) a dégagé un épais panache de fumée blanche dans le ciel sur plusieurs kilomètres.

Des images vidéo en direct ont montré un groupe d'une demi-douzaine de personnes marchant le long du cratère quelques secondes avant que les images deviennent noires.

Michael Schade, un touriste qui a quitté l'île juste à temps, a filmé des touristes bloqués sur le rivage, attendant d'être évacués sous un ciel rempli de débris blancs. Un hélicoptère recouvert de cendres gisait endommagé, les pales tordues, à proximité.

Le volcan le plus actif de la région

Au moment de l'éruption, une trentaine de passagers du navire de croisière Ovation of the Seas, parti la semaine dernière de Sydney, en Australie, se trouvaient sur l'île.

Royal Caribbean, l'opérateur américain de l'Ovation of the Seas, a vendu l'excursion d'une journée sur White Island comme une visite guidée inoubliable du volcan le plus actif de Nouvelle-Zélande, qui amène les audacieux tellement près du volcan qu'il faut s'équiper de casques et de masques à gaz.

Une dame dépose des fleurs au pied d'une clôture.

Des fleurs sont laissées près du navire de croisière Ovation of the Seas, qui a transporté des passagers à White Island.

Photo : Getty Images / John Boren

C'est effectivement le volcan le plus actif de l'archipel néo-zélandais, selon l'agence gouvernementale GeoNet.

L'Agence nationale de gestion des situations d'urgence a qualifié l'éruption de lundi de modérée.

Nous avons constaté une baisse régulière de l'activité depuis l'éruption. Il reste beaucoup d'incertitudes, mais actuellement il n'y a aucun signe d'aggravation, a-t-elle fait savoir.

L'éruption n'est pas complètement inattendue, [car l'activité] était relativement élevée depuis septembre, et encore plus ces 15 derniers jours.

Jessica Johnson, géophysicienne à l'université d'East Anglia

White Island se situe à une cinquantaine de kilomètres des côtes de la baie de l'Abondance (Bay of Plenty). Environ 70 % du volcan est immergé.

Quelque 10 000 touristes s'y rendent chaque année.

Le volcan a connu de fréquentes éruptions au cours des 50 dernières années, la plus récente remonte à 2016. Cette année-là, un conteneur de 2,4 tonnes avait été transporté sur l'île par hélicoptère afin de servir d'abri en cas d'éruption.

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