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Hayabusa 2 entame son retour vers la Terre

Représentation artistique de la sonde Hayabusa 2 recueillant un échantillon de matière sur l’astéroïde Ruygu.

Représentation artistique de la sonde Hayabusa 2 recueillant un échantillon de matière sur l’astéroïde Ruygu (avec le robot Mascot).

Photo : JAXA

Agence France-Presse

Actuellement en orbite autour d'un très lointain astéroïde, la sonde spatiale japonaise Hayabusa 2 doit entamer mercredi son voyage de retour afin de rapporter sur Terre de précieux échantillons susceptibles d'éclairer la formation de notre système solaire sous un nouveau jour.

Une capsule contenant ces prélèvements devrait normalement revenir sur Terre vers la fin 2020, a déclaré mardi à la presse le ministre japonais de l'Éducation et des Sciences, Koichi Hagiuda.

Ce long périple doit commencer à 21 h (HNE), a précisé l'agence spatiale japonaise (JAXA).

Nous pensons que Hayabusa 2 va nous apporter de nouvelles connaissances scientifiques.

Yuichi Tsuda, responsable de la mission
L'astéroïde Ryugu.

L'astéroïde Ryugu.

Photo : JAXA

La sonde va rapporter sur Terre du carbone et des matières organiques qui fourniront des données sur la façon dont la matière est répartie à travers le système solaire, sur les raisons de sa présence sur l'astéroïde et sa relation avec la Terre, a ajouté M. Tsuda.

Cette année, Hayabusa 2, un engin de la taille d'un réfrigérateur, a réussi par deux fois l'exploit de se poser brièvement sur Ryugu, un astéroïde situé à 340 millions de kilomètres de la Terre soit près de 900 fois la distance de la Terre à la Lune.

Photographie prise depuis la sonde Hayabusa 2 le 3 octobre, au moment du largage du robot MASCOT sur l’astéroïde Ryugu.

Photographie prise depuis la sonde Hayabusa 2 le 3 octobre, au moment du largage du robot MASCOT sur l’astéroïde Ryugu.

Photo : JAXA

La sonde a ainsi pu prélever des échantillons de poussière tant sur la surface que dans le sous-sol de ce caillou de l'espace d'à peine 900 mètres de diamètre, dont l'origine remonte à la naissance du système solaire, il y a 4,6 milliards d'années.

Je me sens mi-triste, mi-déterminé à faire au mieux pour la faire rentrer à la maison, Ryugu est au cœur de notre vie quotidienne depuis un an et demi.

Yuichi Tsuda

Le voyage aller vers Ryugu lui avait pris trois ans et demi, mais le retour devrait être nettement plus court grâce à la plus grande proximité des positions orbitales actuelles de la Terre et de cet astéroïde.

Ses échantillons devraient être largués dans le désert, dans le sud de l'Australie, selon des responsables des agences spatiales japonaise (JAXA) et australienne (ASA).

Le coût total de sa mission est estimé à 360 millions de dollars.

Avec sa première sonde Hayabusa (faucon en japonais), dont la mission avait duré de 2003 à 2010, la JAXA avait déjà réussi à collecter et ramener sur Terre un peu de poussière d'un autre lointain astéroïde, Itokawa, au terme de nombreuses péripéties qui ont servi de leçon pour Hayabusa 2.

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