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Cinq millions d'Australiens menacés par les feux de brousse

Une mère tient sa fille dans ses bras. Une énorme colonne de fumée est visible en arrière-plan.

Sharnie Mornen et sa fille de 18 mois, Charlotte, photographiées au coeur d'un paysage apocalyptique à Nana Glen, au nord de Sydney.

Photo : Reuters / AAP Image/Dan Peled

Agence France-Presse

Des dizaines d'incendies attisés par des vents violents, des températures caniculaires et une végétation sèche se sont intensifiés mardi et ont atteint la banlieue de Sydney, principale ville australienne qui compte avec son agglomération plus de cinq millions d'habitants.

Les feux de brousse se trouvaient mardi à quelques kilomètres du centre de Sydney, capitale de l'État de Nouvelle-Galles-du-Sud (sud-est).

Des avions de lutte contre les incendies ont pulvérisé des produits retardants sur les arbres et les maisons d'une banlieue située au nord de la ville.

Deux incendies qui s'étaient déclarés à Turramurra, à environ 15 kilomètres au nord de Sydney, ont dévasté une forêt d'eucalyptus située dans un parc forestier et atteint des maisons. Ils ont finalement été maîtrisés.

Cette ville de banlieue était entourée d'un épais nuage de fumée alors que les maisons, les véhicules et les routes étaient recouverts d'un produit retardant de couleur rouge framboise.

Les braises qui flottaient dans l'air ont déclenché des feux devant les maisons, a expliqué à l'AFP, Nigel Lush, un habitant.

Selon le témoignage de Julia Gretton-Roberts, une autre habitante, l'incendie s'est propagé très rapidement.

Des flammes traversent la chaussée.

Un camion de pompier à Nana Glen sur la côte est de l'Australie.

Photo : Reuters / AAP Image/Dan Peled

Andrew Connon, un pompier, a expliqué à l'AFP qu'un certain nombre de maisons avaient été menacées, mais que la pulvérisation du produit ignifuge a permis de limiter les menaces qui pesaient sur les habitations.

Des milliers de pompiers avaient été déployés préventivement dans les États du Queensland et de Nouvelle-Galles-du-Sud en raison de conditions catastrophiques et hors normes.

Ils ont cependant été dans l'incapacité d'empêcher plusieurs feux de brousse de percer le périmètre de confinement. Des résidents qui n'avaient pas été évacués se sont ainsi retrouvés pris au piège.

Sur plus d'une centaine de feux de brousse, une situation d'urgence a été décrétée pour 13 d'entre eux, et de nombreuses villes sont directement menacées.

Beaucoup de gens ont tenu compte des avertissements et sont partis tôt, a déclaré Shane Fitzsimmons, responsable des pompiers de Nouvelle-Galles-du-Sud, mais manifestement, d'autres ont choisi de ne pas le faire.

Pour ceux qui se trouvent encore [dans les zones concernées par ces violents incendies], il est trop tard pour partir et se mettre à l'abri est désormais votre seule option.

Shane Fitzsimmons, responsable des pompiers de Nouvelle-Galles-du-Sud
Un territoire ravagé par le passage de l'incendie.

Un véhicule calciné dans le jardin d'une maison de Possum Brush au nord de Sydney.

Photo : Reuters / AAP Image/Darren Pateman

Les conditions risquent de se dégrader

Depuis vendredi, les incendies sur la côte est de l'Australie ont fait trois morts, détruit plus de 150 habitations et contraint des milliers d'habitants à fuir.

Des températures atteignant 40 degrés et des vents soufflant à 60 km/h étaient attendus mardi sur la côte est du pays. Selon des experts, la combinaison de ces éléments, très favorables aux feux de brousse, est la pire jamais enregistrée.

Les vents qui soufflent d'ouest en est et l'intense sécheresse qui frappe la végétation risquent de propager les incendies en direction des foyers de population vivant sur le littoral.

Ces conditions devraient s'aggraver, a affirmé M. Fitzsimmons, invitant les habitants des régions voisines à rester en état d'alerte. Un excès d'optimisme tue, a-t-il averti.

À titre préventif, environ 600 écoles ont été fermées, ainsi que de nombreux parcs nationaux.

La police et l'armée apportent un appui logistique aux pompiers qui ont également reçu le soutien aérien d'une centaine d'appareils.

De tels incendies se produisent chaque année sur l'immense île-continent pendant le printemps et l'été. Cette année, la saison des feux a été particulièrement précoce et violente et pourrait être l'une des pires connues par le pays.

En Nouvelle-Galles-du-Sud, un million d'hectares a déjà brûlé, soit déjà trois fois plus que l'an dernier.

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