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Voici les prochaines combinaisons lunaires de la NASA

La future combinaison extravéhiculaire (à gauche), et celle que les astronautes porteront à l'intérieur de la capsule Orion.

La future combinaison extravéhiculaire (à gauche) et celle que les astronautes porteront à l'intérieur de la capsule Orion.

Photo : Reuters / Carlos Jasso

Agence France-Presse

Moins de rigidité pour des mouvements plus fluides : les combinaisons que mettront les astronautes pour marcher sur la Lune dans plusieurs années dans le cadre du programme Artemis ont été présentées mardi par la NASA.

Devant un immense drapeau américain au siège de l’agence spatiale américaine à Washington, des ingénieurs ont enfilé les combinaisons devant la presse.

L'administrateur de la NASA Jim Bridenstine et l'ingénieure en combinaison spatiale Kristine Davis..

L'administrateur de la NASA Jim Bridenstine et l'ingénieure en combinaison spatiale Kristine Davis, portant un prototype de la nouvelle unité de mobilité extravéhiculaire (xEMU) lors de sa présentation au siège de la NASA à Washington.

Photo : NASA/Joel Kowsky

Ce sont encore des prototypes qui n’ont pas été testés dans l’espace et dont la conception doit être finalisée. Le retour d’humains sur la Lune est officiellement prévu pour 2024 avec la mission Artemis 3, même si ce calendrier reste incertain en raison de retards et de problèmes de financement. Les combinaisons ne devraient pas être prêtes avant 2023.

Les précédentes combinaisons pour marcher sur la Lune dataient des missions Apollo (1969-1972). Ce sont de véritables mini-vaisseaux spatiaux fournissant de l’oxygène à l’astronaute, recyclant l’air, régulant la température interne et protégeant des radiations.

Les ingénieurs de la NASA travaillent depuis des années à une version améliorée, en particulier pour l’élimination du dioxyde de carbone.

Il y aura en fait deux combinaisons : l’une pour marcher sur la Lune, blanche avec des bandes bleues et rouges, baptisée xEMU (acronyme anglais d’Unité mobile d’exploration extravéhiculaire).

Et l’autre pour le trajet entre la Terre et la Lune, plus légère et de couleur orange, baptisée Orion Crew Survival Suit, soit la combinaison de survie pour l’équipage de la capsule Orion.

La combinaison xEMU sera plus flexible, ont montré les ingénieurs de la NASA.

Souvenez-vous, durant les années Apollo, Neil Armstrong et Buzz Aldrin sautillaient comme des lapins sur le sol lunaire. Désormais, nous pourrons marcher sur le sol lunaire, a expliqué Jim Bridenstine, l’administrateur de la NASA.

Et comme l’ingénieure Kristine Davis l’a montré, les astronautes auront les bras beaucoup plus libres de leurs mouvements; ils pourront les lever au-dessus de leur tête, ce qui n’était pas possible avec les combinaisons d’Apollo. Et ils pourront se baisser facilement pour ramasser des pierres lunaires, sans risquer de perdre l’équilibre et de tomber.

Autre grande innovation, la nouvelle combinaison est conçue pour convenir à toutes les tailles, pour les hommes comme pour les femmes.

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