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Un enfant sur trois est mal nourri ou en surpoids

Les explications de Sylvain Desjardins.

Photo : Radio-Canada / Jean-François Poudrier

Agence France-Presse

Dénutri ou en surpoids, un enfant de moins de 5 ans sur trois ne reçoit pas l'alimentation dont il a besoin pour bien grandir, s'alarme l'UNICEF dans un rapport de grande ampleur publié mardi.

De nombreux pays pensaient avoir relégué la malnutrition au rang des problèmes du passé, mais ils découvrent qu'ils ont un nouveau problème très important avec l'alimentation de leurs enfants, souligne Victor Aguayo, chef du programme nutrition de l'UNICEF, interrogé par l'AFP.

Sur les 676 millions d'enfants de moins de 5 ans vivant dans le monde en 2018, environ 227 millions [environ un tiers] étaient sous nutris ou en surpoids, et 340 millions [la moitié] souffraient de carences alimentaires, calcule l'agence de l'ONU pour la protection des enfants.

Sur fond de mondialisation des habitudes alimentaires, de pauvreté persistante et de changements climatiques, un nombre croissant de pays montrent ces différents visages de la malnutrition, compromettant leur développement futur, analyse l'UNICEF, qui évoque un triple fardeau.

La façon dont nous comprenons et répondons à la malnutrition doit changer : il ne s'agit pas seulement de donner aux enfants assez à manger, il s'agit avant tout de leur donner la bonne alimentation.

Henrietta Fore, directrice de l'UNICEF

C'est le premier bilan de cette importance sur le sujet publié par l'organisme en 20 ans. La sous-nutrition reste malgré tout au premier plan, affectant environ quatre fois plus de jeunes enfants que le surpoids.

Si le nombre d'enfants ne recevant pas suffisamment de nourriture au regard de leurs besoins nutritionnels a beaucoup baissé (-40 % entre 1990 et 2005), cela reste un problème majeur pour de nombreux pays, principalement en Afrique subsaharienne et en Asie du Sud.

Environ 149 millions d'enfants dans le monde sont ainsi trop petits pour leur âge (retard de croissance en raison d'une malnutrition chronique) et 50 millions trop maigres par rapport à leur taille (émaciation liée à une malnutrition aiguë et/ou à un problème d'absorption des nutriments).

La « faim cachée »

L'UNICEF parle également des 340 millions d'enfants souffrant de faim cachée, car ils reçoivent un nombre de calories suffisantes, mais manquent de minéraux et de vitamines indispensables à leur développement (fer, iode, vitamine A et C en particulier, du fait du manque de fruits et légumes et de produits d'origine animale).

Or, ces carences peuvent avoir de sévères conséquences physiques (système immunitaire déficient, problèmes de vue ou d'audition) et intellectuelles.

Ce phénomène commence dès le plus jeune âge avec trop peu d'allaitement maternel et une diversification alimentaire menée avec des aliments inappropriés, note l'UNICEF.

Il est amplifié par l'accessibilité croissante de nourriture riche en calories, mais pauvre en nutriments, de type malbouffe, nouilles instantanées, etc., dévoile l'organisme international.

Enfin, le surpoids et l'obésité connaissent un développement rapide avec 40 millions de jeunes enfants touchés, y compris dans les pays pauvres.

Alors que ce problème était quasiment inconnu dans les pays à faible revenu en 1990 (seuls 3 % des pays de cette catégorie comptaient plus de 10 % de jeunes enfants en surpoids), les trois quarts d'entre eux doivent désormais y faire face.

Par le passé, on pensait que [...] le surpoids et l'obésité étaient la malnutrition des riches, mais ce n'est plus le cas.

Victor Aguayo, médecin en santé publique

Les différentes formes de malnutrition coexistent de plus en plus dans le même pays [...] et souvent dans le même foyer (avec une mère en surpoids et un enfant dénutri par exemple) voire chez un même individu à différents âges de sa vie, la malnutrition dans l'enfance constituant un facteur de risque de surpoids et d'obésité à l'âge adulte, ajoute-t-il.

Pays pauvres, populations précaires

Cette situation est étroitement liée à la pauvreté : elle touche davantage les pays pauvres et les populations précaires des pays riches, souligne aussi l'UNICEF.

Pour améliorer cet état de fait, l'organisme encourage les gouvernements à promouvoir et rendre accessible économiquement les aliments nécessaires à un régime équilibré.

Il appelle aussi à davantage réglementer la promotion du lait infantile en poudre et la publicité des boissons sucrées, et à mettre en place un étiquetage nutritionnel des aliments facilement compréhensible, pour aider les consommateurs à faire des choix meilleurs pour la santé de leurs enfants et la leur.

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