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Les derniers moments des mammouths laineux reconstitués

Illustration artistique d'un mammouth laineux

Illustration artistique d'un mammouth laineux

Photo : iStock / Daniel Eskridge

Radio-Canada

Des conditions météorologiques extrêmes, l'isolement, et l'arrivée d'humains seraient les facteurs responsables de la disparition des derniers mammouths laineux, montre un scénario élaboré par une équipe internationale de scientifiques.

Les derniers représentants de ces herbivores préhistoriques ont vécu sur l'île Wrangel, dans l'océan Arctique en Russie, pas moins de 7000 ans après ceux des autres populations continentales. Toutefois, ils se seraient rapidement éteints il y a environ 4000 ans.

De géants à fantômes des plaines

Durant la dernière période glaciaire, il y a environ 100 000 à 15 000 ans, les mammouths étaient très répandus dans l'hémisphère nord.

Puis, en raison du réchauffement climatique, ces bêtes géantes ont peu à peu disparu d’Europe et d’Amérique pour se retrouver uniquement en Sibérie du Nord et en Alaska avant d’y disparaître également, à l’exception d’une population de mammouths de l'île Wrangel qui a vécu isolée du continent en raison de l'élévation du niveau de la mer.

Une dent de mammouth retrouvée sur la rive de l'île Wrangel.

Une dent de mammouth retrouvée sur la rive de l'île Wrangel.

Photo : Université d'Helsinki/Juha Karhu

Faire parler les os

Dans les présents travaux, les scientifiques ont examiné la composition isotopique d'ossements de mammouths datant de 4000 à 40 000 ans retrouvés en Sibérie, en Alaska, au Yukon et sur l'île Wrangel.  

Leur objectif était de connaître les changements possibles dans leur régime alimentaire et leur habitat, mais aussi de trouver des preuves d'une perturbation dans leur environnement.

Les résultats ont montré que les teneurs en carbone-13 et d'azote du collagène des mammouths de l'île Wrangel n'avaient pas changé avec le réchauffement climatique survenu il y a 10 000 ans.

Les valeurs sont restées inchangées jusqu'à ce que les mammouths disparaissent, apparemment au milieu de conditions de vie stables et favorables.

Auteurs

Ce résultat contraste avec ceux obtenus sur les mammouths laineux des plaines ukraino-russes, qui ont disparu il y a 15 000 ans, et sur les mammouths de l'île Saint-Paul en Alaska, qui ont disparu depuis 5600 ans.

Dans ces deux cas, les derniers représentants de ces populations ont montré des transformations significatives dans leur composition isotopique, indiquant des changements dans leur environnement peu avant leur extinction locale.

Nous pensons que cela reflète la tendance des mammouths sibériens à compter sur leurs réserves de graisse pour survivre aux hivers extrêmement rigoureux de l'ère glaciaire, alors que les mammouths de Wrangel, vivant dans des conditions plus douces, n'en avaient tout simplement pas besoin.

Laura Arppe Université d’Helsinki

Événement catastrophique

Qu’est-ce qui a mené à la disparition de la population de l’île Wrangel qui avait pourtant survécu des milliers d’années après les autres populations continentales?

Les chercheurs soupçonnent que des événements météo à court terme en seraient responsables.

Par exemple, un épisode catastrophique de verglas recouvrant le sol d'une épaisse couche de glace aurait pu empêcher les animaux de trouver suffisamment de nourriture pendant une courte période et ainsi conduire à un déclin dramatique de la population et finalement à son extinction.

Il est facile d'imaginer que la population, affaiblie par une détérioration génétique et des problèmes d’accès à de l’eau potable de qualité, aurait pu succomber après quelque chose comme un événement climatique extrême.

Hervé Bocherens, Université de Tübingen

L’arrivée des humains sur l’île aurait également pu jouer un rôle. Les premiers vestiges archéologiques sur l'île Wrangel sont datés à quelques centaines d'années seulement après les plus récents ossements de mammouths mis au jour.

S’il n’existe toujours pas de preuves que les humains chassaient le mammouth de l'île Wrangel, une contribution humaine à l'extinction ne peut être exclue.

 Le détail de ces travaux est publié dans les Quaternary Science Reviews (Nouvelle fenêtre)(en anglais).

Paléontologie

Science