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Découverte d'une marche funèbre vieille de 550 millions d'années

Le sentier laissé par un Yilingia spiciformis datant de 550 millions d'années

Trace fossilisée d'un Yilingia spiciformis datant de 550 millions d'années.

Photo : Virginia Tech/Shuhai Xiao

Agence France Presse

Il y a 550 millions d'années, un curieux animal mourait en laissant la trace de son dernier déplacement en héritage, offrant aux scientifiques la possibilité de décrire un des tout premiers organismes doués de mouvement.

Appelé Yilingia spiciformis, l'animal ressemble à un vers segmenté (son corps est composé de plusieurs anneaux successifs).

L'animal possède deux côtés symétriques, une tête et une queue, a expliqué à l'AFP le paléontologue Shuhai Xiao, de la Virginia Tech aux États-Unis.

Représentation artistique d'un Yilingia spiciformis.

Représentation artistique d'un Yilingia spiciformis.

Photo : Nanjing Institute of Geology and Paleontology/Zhe Chen

Si de nombreuses traces de déplacement datant de l'Édiacarien (-635 à -542 millions d'années) ont déjà été découvertes en Australie, aux États-Unis, au Canada, en Afrique, les fossiles des animaux qui pourraient en être les auteurs se font plus rares.

Or, une équipe de chercheurs menée par Shuhai Xiao annonce avoir pu étudier une trace et son créateur, retrouvés ensemble dans les gorges du Yangtsé, dans le sud de la Chine, l'animal étant mort alors qu'il traçait sa route.

Il n'y a pas d'animaux vivants qui ressemblent vraiment à Yilingia spiciformis et les mille-pattes sont ce qu'on peut trouver de plus proche.

Le chercheur Shuhai Xiao

Selon l'étude publiée dans la revue Nature, Yilingia spiciformis vivait il y a 550 millions d'années, pendant l'Édiacarien, et serait l'un des plus anciens animaux mobiles.

Une découverte rare étoffée d'une cinquantaine d'autres fossiles recueillis entre 2013 et 2018, soit identiques à l'animal, soit identiques à sa trace.

Selon les chercheurs, l'animal vivait dans l'eau et devait mesurer 5 à 26 mm de largeur et jusqu'à 27 cm de longueur. Il serait constitué d'une cinquantaine de fragments identiques, chacun composé d'un lobe central et de deux lobes latéraux pointant vers l'arrière.

Paléontologie

Science