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Ce que l'astéroïde Ryugu peut nous dire sur la formation des planètes

L'astéroïde Ryugu est rugueux à sa surface.

De nouvelles photos de l'astéroïde Ryugu pourraient aider les scientifiques à mieux comprendre la formation du système solaire.

Photo : Jaumann et al., Science 2019

Agence France-Presse

L'astéroïde Ryugu a de moins en moins de secrets. De nouvelles photos prises par le petit robot franco-allemand Mascot, de la taille d'une boîte de chaussures, vont aider les scientifiques à comprendre la formation de notre système solaire.

Mascot (pour Mobile Asteroid Surface Scout) a voyagé sur le dos de la sonde japonaise Hayabusa avant de se poser le 3 octobre 2018 sur l'astéroïde Ryugu, large de 900 mètres, quelque part dans l'espace, entre Mars et la Terre.

Après une chute d'une dizaine de minutes, Mascot, lourd d'une dizaine de kilos, a rebondi sur le sol très accidenté de l'astéroïde, en raison du manque de gravité, avant de se stabiliser.

En plus de relever des mesures, Mascot a pris une série de photos au cours des 17 heures qu'a duré sa mission. Depuis, ces clichés sont analysés par les scientifiques.

Le robot dans l'espace.

Représentation artistique du robot Mascot à la surface de Ryugu

Photo : Agence spatiale allemande

Une surface irrégulière

Deux types de rochers et de blocs y sont distinguables : foncés et rugueux, à la surface friable, ou clairs et lisses.

Cela montre que Ryugu est le produit d'un processus violent, a expliqué à l'AFP le Pr Ralf Jaumann, du Centre allemand d'aéronautique et d'astronautique, principal auteur d'une étude présentant jeudi dans le magazine Science les conclusions de l'analyse des clichés.

Ryugu pourrait ainsi être le « fils » de deux corps parents qui sont entrés en collision, se sont séparés et se sont ensuite rassemblés à cause de la gravité, selon les chercheurs.

Une autre théorie voudrait que l'astéroïde ait été lui-même victime d'une collision avec un autre corps. Cela aurait provoqué la création des deux types de rochers.

Une vue rapprochée de l'astéroïde Ryugu.

Deux types de rochers et de blocs forment Ryugu. Ils sont foncés et rugueux, à la surface friable, ou clairs et lisses.

Photo : Jaumann et al., Science 2019

Beaucoup de rochers sur Ryugu contiennent également des petites « inclusions » bleues et rouges – des matériaux qui se sont coincés dans l'astéroïde pendant sa formation. Ces inclusions sont similaires à de rares météorites primitives trouvées sur Terre, les chondrites carbonées.

Ce matériau est extrêmement primitif, c'est le premier matériau du système solaire, a expliqué Ralf Jaumann.

De quoi aider les chercheurs à résoudre la plus grosse question de l'histoire de l'humanité : comment s'est formé notre système solaire?

Nous ne savons pas comment les planètes se sont formées au commencement. Nous devons retrouver les petits corps, ces corps primitifs, primordiaux dans l'histoire de l'évolution, pour comprendre les 10 à 100 premiers millions d'années de la formation des planètes.

Ralf Jaumann, du Centre allemand d'aéronautique et d'astronautique

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