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Un fossile de manchot géant découvert en Nouvelle-Zélande

Représentation comparative de l'oiseau et d'une humaine.

Le Crossvallia waiparensis mesurait 1,6 mètre.

Photo : Musée de Canterbury

Agence France Presse

Le fossile d’un manchot ayant quasiment la taille d’un humain adulte a été découvert dans l’île du Sud, en Nouvelle-Zélande, ont annoncé mercredi des scientifiques.

Cet oiseau marin géant, baptisé Crossvallia waiparensis, faisait 1,6 m de haut et pesait 80 kg, ce qui le rendait plus grand de 40 cm et quatre fois plus lourd que l’actuel manchot empereur, ont-ils précisé. Il vivait au Paléocène, il y a 66 à 56 millions d’années.

Des os d’une patte de cet oiseau géant avaient été trouvés l’an dernier par un chasseur de fossiles amateur.

L’existence d’une nouvelle espèce a été confirmée cette semaine dans une publication de la revue Alcheringa : An Australasian Journal of Palaeontology (Nouvelle fenêtre) (en anglais).

C’est le deuxième fossile de manchot géant du Paléocène découvert dans la même zone, a souligné Vanesa De Pietri, chercheuse au Musée de Canterbury.

Des chercheurs observent un os.

Vanesa De Pietri et Paul Scofield du Musée de Canterbury, et Gerald Mayr du Muséum d'histoire naturelle de Francfort, observent un os de la patte de Crossvallia waiparensis,

Photo : Musée Canterbury / Johannes van Kan

Cela renforce notre théorie selon laquelle les manchots atteignaient de grandes tailles au début de leur évolution.

Vanesa De Pietri

La Nouvelle-Zélande est connue pour ses oiseaux géants aujourd’hui disparus, comme le moa (Dinornis), qui s’est éteint à la fin du 18e siècle. C'est le plus grand oiseau – incapable de voler – qui ait jamais existé avec 3,60 m de haut pour quelque 200 kg, ou l’aigle de Haast de près de 3 mètres d’envergure.

La semaine dernière, le musée de Canterbury a annoncé la découverte en Nouvelle-Zélande des restes d’un perroquet géant qui mesurait près de 1 mètre de haut, pesait jusqu’à 7 kg et vivait il y a 19 millions d’années.

Paléontologie

Science