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Traversée de la Manche en Flyboard : Franky Zapata tombe dans l'eau

Un homme en combinaison se tient debout sur un appareil volant.

L'inventeur français Franky Zapata a tenté de franchir la manche sur l'engin volant qu'il a conçu.

Photo : Reuters / Pascal Rossignol

Agence France-Presse

Le Français Franky Zapata, « l'homme volant » qui avait décollé jeudi matin près de la plage de Sangatte, dans le nord-ouest de la France, debout sur son Flyboard, a échoué à traverser la Manche en tombant en mer au moment où il devait se ravitailler, avant d'être secouru.

Selon plusieurs sources, M. Zapata est tombé dans les eaux anglaises juste à côté du bateau de ravitaillement en kérosène et a été secouru. Il était conscient au moment de l'intervention pour l'extraire de l'eau, selon une conversation radio entendue par une journaliste de l'AFP.

Il va bien et il est en train d'être ramené sur le littoral. Il a été secouru par les plongeurs du bateau. Il a rassuré son épouse qu'il a eue au téléphone, a déclaré à l'AFP le maire de la ville française de Sangatte, Guy Lallemand.

Il y a eu un souci au niveau du ravitaillement entre les eaux françaises et anglaises. Du coup, il n'a pu effectuer la procédure. Donc, la traversée de la Manche est annulée, a sobrement déclaré une porte-parole de l'équipe Zapata, en refusant de confirmer explicitement sa chute.

Peu après la nouvelle de la chute, l'ambiance était pesante sur la plage de Sangatte. L'équipe était en train de remballer le matériel, le public quittait les lieux.

Pour effectuer cette traversée d'environ 35 km de la Manche, 110 ans après l'exploit du Français Louis Blériot, premier aviateur à avoir franchi le détroit par les airs, Franky Zapata devait ravitailler sa machine volante en kérosène à 18 km des côtes françaises.

M. Zapata vole sur son Flyboard.

Franky Zapata aux commandes de son Flyboard à l'occasion des célébrations du 14 juillet, à Paris.

Photo : AFP/Getty Images / LIONEL BONAVENTURE

Champion d'Europe et du monde de motomarine, cet homme de 40 ans originaire de Marseille misait sur une traversée d'une vingtaine de minutes pour rallier les côtes anglaises dans la zone de St Margaret's Bay, en volant à environ 140 km/h, à 15 ou 20 mètres au-dessus de l'eau.

Debout sur une sorte de plateforme, les pieds solidement coincés comme dans des bottes de planche à neige, il avait décollé à la verticale, dans un vrombissement assourdissant, d'un stationnement proche de la plage de Sangatte-Blériot-Plage, devant plusieurs dizaines de curieux qui applaudissaient et une importante équipe de production.

Le Flyboard, une machine volante autonome alimentée en kérosène stocké dans son sac à dos, est doté de cinq mini-turboréacteurs qui lui permettent de décoller et d'évoluer jusqu'à 190 km/h debout dans les airs, avec une autonomie d'une dizaine de minutes

Pour cette traversée de la Manche, large à cet endroit de quelque 35 km, il devait se ravitailler en se posant sur un bateau pour changer de sac à dos.

Traverser la Manche est un challenge physique et technique que nous préparons depuis six mois. Il a fallu notamment repousser les limites de consommation de la machine, avait déclaré M. Zapata mercredi lors d'essais sur le littoral, fier d'avoir créé une nouvelle manière de voler.

Un homme portant un casque vole à l'aide d'une petite plateforme accrochée à ses pieds; il tient un fusil d'assaut; en arrière plan, la tour Eiffel est visible.

Franky Zapata a attiré l'attention lors du traditionnel défilé de la fête nationale française du 14 juillet, sur les Champs-Élysées, à Paris.

Photo : Getty Images / Lionel Bonaventure

Le 14 juillet, lors du défilé militaire de la fête nationale française sur les Champs-Élysées, Franky Zapata avait offert un spectacle futuriste : fusil en main, il avait volé à plusieurs dizaines de mètres du sol sur son invention, 100% développée en France au Rove (sud-est).

En 2017, pourtant, il avait été cloué au sol plusieurs mois par les autorités, faute d'avoir respecté les règles de sécurité et d'homologation.

Depuis, son invention a été exhibée fin 2018 au Forum Innovation Défense de Paris : lors d'une démonstration des forces spéciales, le Flyboard Air avait été utilisé comme plateforme pour un tireur d'élite positionné en appui de commandos partis à l'assaut depuis des embarcations sur la Seine.

Cette plateforme volante propulsée par cinq réacteurs à jet d'air intéresse les forces spéciales françaises, qui y voient du potentiel pour un emploi dans les opérations spéciales en zone urbaine.

Avant de créer son Flyboard Air, M. Zapata volait déjà sur l'eau avec son premier Flyboard aquatique. La planche était alors propulsée au-dessus d'un plan d'eau par le jet de la turbine d'une moto marine.

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