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La Nouvelle-Orléans se prépare au passage de la tempête tropicale Barry

Des rues de la Nouvelle-Orléans sont inondées par les pluies diluviennes qui s'abattent sur la ville.

Photo : ellen gerstein / Social Media

Agence France-Presse

La Louisiane et sa principale ville, La Nouvelle-Orléans, se préparaient jeudi à d'importantes inondations à l'approche d'une violente tempête tropicale, baptisée Barry, qui pourrait se transformer en ouragan vendredi ou samedi et atteindre la côte ce week-end.

En milieu d'après-midi, heure avancée de l'est, la tempête se trouvait au-dessus du golfe du Mexique, à 145 km au sud-est de l'embouchure du Mississippi, et ses vents soufflaient à 65 km/h, a indiqué le Centre national des ouragans (NHC), précisant qu'elle pourrait devenir ouragan tard dans la journée de vendredi ou tôt samedi.

Nous prévoyons un ouragan de catégorie 1 lorsqu'il touchera terre, ce qui se produira pensons-nous samedi matin, a déclaré John Bel Edwards, gouverneur de la Louisiane, lors d'un point de presse jeudi en milieu de journée.

Il va s'agir d'un épisode de pluie extrême, a-t-il averti, précisant que des équipes et des bateaux de sauvetage étaient prépositionnés dans l'État.

Si les prévisions se concrétisent, Barry sera le premier ouragan de la saison dans l'Atlantique.

Le gouverneur a autorisé « de mobiliser jusqu'à 3000 membres de la Garde nationale », a précisé le général Glenn Curtis, chargé de cette force en Louisiane, lors de la même conférence de presse.

La Nouvelle-Orléans porte encore les stigmates du puissant ouragan Katrina de catégorie 5 – la plus élevée sur l'échelle de Saffir-Simpson – à la fin d'août 2005. Les digues avaient cédé sous le poids de l'eau, inondant 80 % de la cité et causant un millier de morts, sur un total de plus de 1800 durant la catastrophe.

Une « surveillance ouragan », annoncée mercredi par le NHC, est en place le long de la côte, de l'embouchure du fleuve Mississippi en allant vers l'ouest.

La célèbre ville de La Nouvelle-Orléans, en partie située en dessous du niveau de la mer, était toujours jeudi en état d'urgence aux inondations soudaines, tout comme une large zone autour de la cité, et ce, jusqu'à dimanche matin.

Des résidents d'un secteur de La Nouvelle-Orléans aux prises avec des inondations.

Des résidents d'un secteur de La Nouvelle-Orléans aux prises avec des inondations.

Photo : The Associated Press / Nick Reimann

Pluies diluviennes

Jusqu'à cinquante centimètres de pluie sont attendus par endroits.

De premiers ordres d'évacuation obligatoire ont été lancés pour une partie du comté de Jefferson, qui englobe la banlieue ouest de La Nouvelle-Orléans, et de celui de Plaquemine, au sud de la ville, à partir du milieu de la journée jeudi.

Les habitants de La Nouvelle-Orléans sont invités à rester confinés.

Nous nous attendons à ce que cette tempête se déplace lentement, a déclaré jeudi LaToya Cantrell, maire de la célèbre ville, lors d'une conférence de presse distincte.

Barry se déplace actuellement à 7 km/h. Cela signifie qu'il y a une possibilité que nous ayons de fortes pluies pendant environ 48 heures, a-t-elle prévenu.

Des précipitations de 15 à 20 cm sont tombées sur l'agglomération, a rapporté le NHC, ce qui a déjà provoqué des inondations.

Certaines routes étaient ainsi recouvertes d'eau et des habitants se chargeaient par endroits de ramasser les déchets apportés par le courant une fois l'eau retirée, a constaté un journaliste de l'AFP.

Si 10 000 abonnés ont été privés d'électricité mercredi, seules 400 pannes subsistaient jeudi dans la ville, a rapporté Sandra Diggs-Miller, qui représentait le fournisseur d'électricité Entergy.

Le niveau du Mississippi a continué de monter, s'approchant davantage de son seuil de crue (5,18 mètres) : il s'écoulait à 4,93 m à La Nouvelle-Orléans.

La digue protégeant la ville est prévue pour une crue de 6,10 m. Les météorologues qui s'attendaient à ce qu'elle soit atteinte samedi matin ont revu leurs anticipations à la baisse, car le fleuve devrait se hisser à 5,79 m.

État d'urgence

L'état d'urgence a été décrété mercredi par le gouverneur, ce qui a permis de mettre en oeuvre des moyens supplémentaires.

L'aéroport international de La Nouvelle-Orléans reste ouvert jusqu'à ce que les conditions « deviennent dangereuses ou que les infrastructures soient endommagées ».

Une quinzaine de plateformes pétrolières ont dû être évacuées dans le golfe du Mexique, a annoncé le Bureau de la sécurité et de la protection de l'environnement.

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