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Le regard attendrissant du chien mieux compris

Gros plan sur la tête d'un chien golden retriever.

Un chien golden retriever

Photo : iStock

Agence France-Presse

Des scientifiques pensent avoir trouvé comment le chien parvient à faire fondre le coeur d'une personne pour la faire plier à ses désirs : deux muscles des sourcils contribueraient à lui donner l'air triste... une technique maîtrisée par les bébés humains.

Dans une étude publiée lundi dans les Comptes rendus de l'Académie américaine des sciences (PNAS), des chercheurs expliquent avoir disséqué des cadavres de chiens domestiques et de loups sauvages, dont les chiens ont divergé il y a environ 33 000 ans.

Aucun animal n'a été tué aux fins de cette étude.

Les scientifiques ont découvert deux muscles bien formés autour des yeux des chiens, mais qui ne l'étaient pas chez les loups.

Ils ont également filmé des interactions de deux minutes entre des chiens et un humain inconnu d'eux, puis entre des loups et un humain. Seuls les chiens parvenaient à produire des mouvements de sourcils de forte intensité en regardant les humains.

« Cela les aide à agrandir leurs yeux, comme le font les bébés », dit à l'AFP Anne Burrows, professeure à l'université Duquesne de Pittsburgh et coauteure de l'étude. « Cela déclenche une réaction de protection chez les gens. »

Comme les muscles étaient fortement développés chez les chiens, mais pas chez les loups, « cela nous indique que ce muscle et sa fonction ont été sélectionnés » par les humains, ajoute Anne Burrows.

Cette étude s'ajoute à plusieurs autres, dont une de 2015, menée par des chercheurs au Japon, qui a démontré que l'échange de regards entre des chiens et leurs maîtres menait à un pic mutuel d'« hormone de l'amour », l'ocytocine. Tout comme ce qui se passe entre une mère et son nourrisson.

L'étude publiée lundi ne concernait que quatre loups et six chiens domestiques. Il faudrait en disséquer davantage pour confirmer le lien.

Les chercheurs voudraient également étudier d'anciennes races de chiens et les comparer à leurs descendants actuels, comme les chihuahuas, et se pencher sur d'autres espèces amies de l'homme, comme les chevaux et les chats.

Zoologie

Science