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Quand le soleil se pointe à l’horizon… sur Mars

Un lever du Soleil sur Mars.

Un lever du Soleil sur Mars le 24 avril 2019.

Photo : NASA/JPL-Caltech

Radio-Canada

La NASA a publié une série d'images prises par l'atterrisseur InSight, qui se trouve sur Mars depuis novembre 2018, et certaines montrent le lever et le coucher du soleil.

Les photos ont été prises à l’aide de l'IDS (Instrument Deployment System), qui comprend un bras articulé assisté de deux caméras.

L’une des images montre un lever du jour à partir de l’Elysium Planitia, une région volcanique située à l’équateur de la planète. Elle a été prise le 24 avril dernier à 5 h 30 du matin (heure locale!) au 145e jour solaire martien (sol).

Un coucher de soleil a été immortalisé le lendemain à 18 h 30 à partir du même endroit.

Un coucher de soleil sur Mars.

Un coucher de soleil sur Mars, le 25 avril dernier.

Photo : NASA

De telles images ont été envoyées pour la première fois lors de la mission de l'atterrisseur Viking 1, qui a photographié un coucher de soleil le 21 août 1976. Son jumeau Viking 2 a pris en photo un lever de soleil le 14 juin 1978. Depuis lors, des levers et couchers de soleil ont également été enregistrés par les robots Spirit, Opportunity et Curiosity.

La sonde InSight est arrivée sur Mars après un voyage de sept mois et 485 millions de kilomètres. Deux nanosatellites ont été lancés en même temps que la sonde.

Les CubeSats MarCO-A et MarCO-B servent à titre expérimental de relais de télécommunications entre la Terre et InSight durant la descente de la sonde vers la surface de Mars. Les images ont d’ailleurs été relayées par ces satellites.

InSight est la 21e mission lancée par les États-Unis vers Mars depuis les missions de survol Mariner, dans les années 1960. Près de 20 autres missions ont été lancées vers Mars par d'autres pays.

Son but principal est de surveiller, pendant une année martienne (686,98 jours terrestres), l'activité sismique de Mars dans l’objectif global de recueillir des informations sur la formation de cette planète.

À ce titre, « un signal sismique faible, mais distinct » a été détecté le 6 avril dernier par le sismomètre français SEIS, installé sur Mars dans le cadre de la mission.

Comme la Terre et Mars se sont probablement formées de manière similaire, il y a 4,5 milliards d'années, la NASA espère lever le voile sur les raisons pour lesquelles elles sont si différentes.

Astronomie

Science