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Quelles ont été les principales « extinctions de masse » sur Terre?

Un squelette de dinosaures

Les dinosaures ont disparu de la Terre en raison de l'impact d'un astéroïde il y a près de 66 millions d'années.

Photo : Reuters / Philippe Wojazer

Radio-Canada

L'extinction de masse d'espèces végétales et animales qui se profile à l'horizon ne sera pas la première à se produire sur Terre : cinq prédédentes extinctions avaient entraîné l'éradiction de millions de créatures vivantes. Mais celle qui menace a ceci de particulier : l'homme en sera le responsable.

« On a perdu 75% des espèces » au cours des cinq précédentes extinctions, explique Robert Watson, patron du regroupement de spécialistes de la biodiversité, à l'origine du rapport de l'ONU sur la biodiversité (IPBES).

Qu'en est-il à l'heure actuelle? Au cours des 500 dernières années, la Terre a déjà perdu environ 2 % de ses espèces, détaille Robert Watson. Ce rythme est jusqu'à plusieurs centaines de fois plus rapide que la moyenne des 10 millions d'années qui viennent de s'écouler, selon l'IPBES, qui peint un tableau sombre de l'avenir des êtres humains.

À cette vitesse, la barre des 75 % pourrait être atteinte en quelques centaines d'années, est-il indiqué.

Depuis 500 millions d'années, en raison d'origines multiples, des millions d'espèces ont été éradiquées en un clin d'œil, selon l'échelle de temps de l'histoire géologique.

1- Une période glacaire fatale

Quand : il y a environ 445 millions d'années

Disparitions d'espèces : 60 % à 70 %

Cause probable : période glaciaire courte mais intense

À cette période, la vie se trouvait principalement dans les océans. Les experts estiment que la formation rapide de glaciers a congelé la plus grande partie de l'eau de la planète, provoquant une chute du niveau de la mer.

Les organismes marins comme les éponges et les algues en ont payé le prix, tout comme des coquillages, des céphalopodes primitifs et des poissons sans mâchoires appelés ostracodermes.

2- Un manque d'oxygène dans les océans

Quand : il y a environ 360 à 375 millions d'années

Disparitions d'espèces : jusqu'à 75 %

Cause probable : épuisement de l'oxygène dans les océans.

Là encore, les organismes marins ont été les plus touchés. La fluctuation du niveau des océans, le changement du climat ou l'impact d'un astéroïde sont soupçonnés d'en être responsables.

D'après une des théories, la prolifération de végétaux terrestres a conduit à une anoxie (manque d'oxygène) dans les eaux de surface. Les trilobites, arthropodes du fond des océans, en ont notamment fait les frais.

3- Une crise biologique

Quand : il y a environ 252 millions d'années

Disparitions d'espèces : 95 %

Causes probables : impacts d'astéroïdes, activité volcanique

Parfois qualifiée de « mère de toutes les extinctions », cette crise biologique de grande ampleur a dévasté les océans et les terres. Elle est la seule à avoir également pratiquement vu la disparition des insectes. Certains scientifiques pensent qu'elle s'est produite sur des millions d'années, d'autres seulement sur 200 000 ans.

Les trilobites qui avaient survécu aux deux premières extinctions ont finalement disparu, tout comme certains requins et poissons osseux. Sur terre, les moschops, des reptiles herbivores de plusieurs mètres de long, ont également fini par mourir.

4- Les ancêtres des dinosaures disparaissent

Quand : il y a environ 200 millions d'années

Disparitions d'espèces : 70 % à 80%

Causes probables : multiples, toujours en débat

La mystérieuse extinction du Trias a éliminé nombre de grandes espèces terrestres, dont la plupart des archosauriens, les ancêtres des dinosaures, et dont descendent les oiseaux et les crocodiles d'aujourd'hui. La plupart des gros amphibiens ont également disparu.

Une théorie évoque des éruptions massives de laves au moment du morcèlement de la Pangée, le dernier supercontinent, éruptions accompagnées d'énormes volumes de dioxyde de carbone ayant provoqué un réchauffement climatique galopant.

D'autres scientifiques soupçonnent des astéroïdes, mais aucun cratère n'a pour l'instant été identifié.

5- Un astéroïde entraîne la fin des dinosaures

Quand : il y a environ 66 millions d'années

Disparitions d'espèces : 75 %

Cause probable : impact d'un astéroïde

La découverte d'un immense cratère dans ce qui est aujourd'hui la péninsule mexicaine du Yucatan corrobore l'hypothèse selon laquelle l'impact d'un astéroïde est responsable de cette crise ayant vu la disparition des dinosaures non aviaires comme les T-Rex et les tricératops.

Mais la plupart des mammifères, des tortues, des crocodiles, des grenouilles et des oiseaux ont survécu, tout comme la vie marine, dont les requins, les étoiles de mer et les oursins.

Sans les dinosaures, les mammifères ont proliféré, conduisant à la naissance de l'homo sapiens, l'espèce responsable de la probable 6e extinction.

Avec les informations de Agence France-Presse

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