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De gros dégâts, mais pas de nouvelles victimes après les tornades en Alabama

Les restes d'un commerce après le passage d'une tornade à Smithes Station, Alabama. Photo: Radio-Canada / Raphaël Bouvier-Auclair
Agence France-Presse

Maisons éventrées, arbres pliés, panneaux publicitaires déplacés sur des kilomètres : tandis que se poursuivaient les opérations de recherche, l'Alabama découvrait lundi l'ampleur des dégâts causés par les violentes tornades qui ont fait la veille au moins 23 victimes dans l'est de l'État.

« C'est presque comme si quelqu'un avait pris un couteau géant pour gratter le sol », a décrit lundi matin Jay Jones, le shérif du comté de Lee, situé à la frontière avec la Géorgie, alors que les recherches, interrompues par la nuit et les mauvaises conditions météo, venaient de reprendre.

Aucune nouvelle victime n'était à déplorer en début d'après-midi, mais les autorités locales, sans en préciser le nombre exact, indiquaient être toujours sans nouvelles de « douzaines » de personnes.

Le bilan restait donc de 23 morts, dont 3 enfants âgés de 6, 9 et 10 ans. Plusieurs personnes étaient par ailleurs hospitalisées avec des « blessures très graves », a fait savoir le shérif Jones.

On creuse à travers les débris pour essayer de sauver ce qu'on peut, sauver des vêtements. On a trouvé quelques affaires.

Joey Roush, un jeune homme qui marchait avec sa mère dans les décombres de leur maison, dans la petite ville de Beauregard

« Les gens qui connaissent l'Alabama savent que c'est une communauté soudée, qui pleure aujourd'hui la mort de plusieurs de ses membres », a déclaré, lors d'une conférence de presse dans un lycée de Beauregard, Kay Ivey, la gouverneure de cet État rural du sud-est des États-Unis.

« Au milieu de cette tragédie, nous avons un travail à accomplir : reconstruire et aider le comté de Lee à se relever », a-t-elle ajouté après avoir demandé au président Donald Trump une déclaration de catastrophe naturelle « afin de faciliter les efforts de reconstruction ».

Débris après le passage de la tornade à Smithes Station, AlabamaDébris après le passage de la tornade à Smithes Station, Alabama Photo : Radio-Canada / Raphaël Bouvier-Auclair

M. Trump, qui avait adressé dès dimanche soir sur Twitter ses condoléances aux familles endeuillées, a « directement demandé à la FEMA [l'agence fédérale de gestion des urgences] de s'occuper au mieux du formidable État de l'Alabama et des gens merveilleux qui ont été si durement touchés par les tornades », a-t-il tweeté lundi.

« Probablement personne sur sa trajectoire n'a pu y échapper, c'était tellement brutal », a-t-il ajouté lundi lors d'un événement à la Maison-Blanche.

Selon les premières estimations des services météorologiques américains (NWS), la tornade ayant frappé le comté de Lee était de type « EF-4 », ce qui signifie qu'elle était accompagnée de vents dépassant les 270 km/h.

« Elle est arrivée tellement vite que nous n'avons pas eu le temps de réaliser ce qu'il se passait », a témoigné le maire de Smiths Station, Bubba Copeland.

« On aurait dit qu'une course de voitures arrivait, comme les 500 miles d'Indianapolis », a confié à une chaîne de télévision locale un habitant de cette petite ville, Sam Cook, qui rentrait chez lui lorsque la tornade a déferlé.

Je sortais de ma voiture pour rentrer à la maison. Je ne pouvais pas courir tellement le vent était fort, j'ai dû progresser par petits pas.

Sam Cook

Le shérif du comté de Lee, Jay Jones, n'avait, en plusieurs décennies de carrière, « jamais observé ici un tel niveau de destruction » après le passage de la tornade, qui a laissé des dégâts substantiels tout le long de sa trajectoire sur une bande d'environ 400 mètres.

« Il ne reste que des dalles à l'emplacement des maisons », a-t-il constaté. « Cela me brise le coeur. J'aime ce comté et c'est si bouleversant de voir ces gens souffrir autant, ces familles qui ont perdu des êtres chers. »

« Au moins une dizaine » de tornades

Le NWS a indiqué avoir recensé au total « au moins une dizaine » de tornades en Alabama et en Géorgie dans la journée de dimanche.

Près de 1500 personnes étaient toujours privées d'électricité lundi après-midi dans le comté de Lee, selon le site poweroutage.us, qui recense les pannes de courant aux États-Unis. Des coupures d'électricité affectaient également plus de 3000 personnes dans la Géorgie voisine.

Vestiges d'une station d'essence après le passage d'une tornade à Smithes Station Alabama.Vestiges d'une station d'essence après le passage d'une tornade à Smithes Station Alabama. Photo : Radio-Canada / Raphaël Bouvier-Auclair

Les services météorologiques avaient lancé dimanche une alerte à la tornade pour la zone concernée. « Mettez-vous à l'abri maintenant! Descendez dans une cave ou allez dans une pièce intérieure d'un bâtiment solide. Évitez les fenêtres », avaient-ils recommandé.

Phénomène complexe, difficile à prévoir avec précision et qui fait encore l'objet de recherches, les tornades sont toujours associées à des orages très violents, appelés « orages super-cellulaires ». Elles sont particulièrement fréquentes aux États-Unis.

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