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Non, ce n’est pas la première photo de panthère noire en Afrique en 100 ans

Capture d'écran d'un article qui titre « Voici les photos d'une panthère noire en Afrique: une première en 100 ans! »
Plusieurs articles affirment que les images prises par une équipe de chercheurs au Kenya en 2018 sont les premières images de l'animal en 100 ans. Photo: Capture d'écran
Bouchra Ouatik

Une photo de panthère noire prise par une équipe de chercheurs du zoo de San Diego et du Loisaba Conservancy au Kenya a été présentée comme étant la première photo de cet animal en Afrique depuis 100 ans. Bien que cette image soit authentique, il existe d'autres photos et vidéos du même type d'animal datant de quelques années à peine.

Dans l’article, publié dans le African Journal of Ecology (Nouvelle fenêtre), les chercheurs expliquent avoir photographié l'animal grâce à des appareils photo placés dans la région de Laikipia, au Kenya, entre février et avril 2018. Ils ajoutent avoir toutefois reçu une image d'une autre panthère noire prise en mai 2007 par le photographe Mike Roberts dans la même région.

Une jeune panthère noire fixe l'objectif, cachée derrière des herbes hautesUne panthère noire photographiée le 6 mai 2007 à Ol Ari Nyiro, dans la région de Laikipia, au Kenya Photo : Mike Roberts

Le photographe indépendant Will Burrard-Lucas, qui accompagnait l’équipe de chercheurs, a également publié ses propres photos de l’animal (Nouvelle fenêtre) mercredi matin.

Selon les chercheurs, la seule autre photo de cet animal remonte à 1909 et avait été prise à Addis-Abeba, en Éthiopie. Ils ajoutent que d’autres personnes affirment avoir vu cet animal à de rares occasions en Afrique de l’Est, mais qu'il n'existerait aucune preuve photographique.

Il faut préciser que la panthère noire n’est pas une espèce animale en soi, mais plutôt un léopard, dont le pelage est entièrement noir en raison d’une abondance de mélanine.

D'autres images récentes

Depuis la publication de cet article, de nombreux médias d'un peu partout sur la planète ont repris la nouvelle en annonçant qu'il s'agissait de la première photo de panthère noire prise en Afrique en 100 ans. Cela a suscité de vives réactions sur les réseaux sociaux, car plusieurs Africains affirment avoir vu et même photographié des spécimens de cet animal ces dernières années.

Une panthère noire couchée dans l'herbeUne panthère noire photographiée dans la région de Laikipia au Kenya, le 27 août 2013 Photo : Nation Media Group / Phoebe Okall

Le quotidien kenyan Daily Nation a d'ailleurs publié un article sur cette nouvelle avec le titre « Un autre rare léopard noir observé à Laikipia au Kenya (Nouvelle fenêtre) », illustré par une photo datant de 2013. Selon la légende de celle-ci, on peut lire qu'elle aurait été prise le 27 août 2013 par une photographe du journal, Phoebe Okall, dans la réserve de Ol-Jogi. En entrevue à CNN (Nouvelle fenêtre), un des auteurs de l’étude, Nicholas Pilfold, a cependant affirmé que l'animal photographié en 2013 avait été rapporté d’Amérique et ne serait pas né au Kenya.

Un photographe du nom de Bobby Neptune a, quant à lui, publié en septembre dernier des photos aériennes d'une panthère noire (Nouvelle fenêtre) prises à Ol Malo dans le nord du Kenya.

Un reportage de la BBC (Nouvelle fenêtre) datant de 2010 montre aussi une courte vidéo d’une panthère noire (Nouvelle fenêtre) en expliquant que cet animal est observé à de rares occasions dans les forêts du mont Kenya et de la chaîne montagneuse d’Aberdare.

Selon l'article publié dans le African Journal of Ecology, il serait plus fréquent de voir des léopards au pelage noir en Asie du Sud-Est.

Mise au point d'un des photographes

Le photographe Will Burrard-Lucas a tenu à faire une mise au point sur son site web personnel (Nouvelle fenêtre) au lendemain de la publication de la nouvelle. Il indique qu'il n'a jamais prétendu que ses photos étaient les premières en 100 ans d'une panthère noire en Afrique. Il précise que ses images et celles des chercheurs constituent plutôt la première preuve scientifique de la présence de cet animal dans la région.

Selon lui, la confusion découlerait d'une mauvaise interprétation d'une citation d'un des chercheurs dans une entrevue accordée à National Geographic, qui a ensuite été reprise par plusieurs médias.

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