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Le secrétaire à la Justice par intérim adopte un ton défiant devant le Congrès

Matthew Whitaker s'exprime devant les élus.
Le secrétaire à la Justice par intérim Matthew Whitaker a témoigné vendredi devant la Commission des affaires judiciaires de la Chambre des représentants. Photo: Reuters / Jonathan Ernst

Le secrétaire à la Justice par intérim, Matthew Whitaker, a adopté une attitude de défiance lors de son témoignage, vendredi, devant la Commission des affaires judiciaires de la Chambre des représentants, assurant qu'il n'avait jamais parlé à Donald Trump de l'enquête du procureur Robert Mueller sur des soupçons d'ingérence de la Russie dans l'élection présidentielle de 2016.

« Je n'ai pas parlé au président des États-Unis de l'enquête du procureur spécial », a-t-il dit devant la Commission des affaires judiciaires de la Chambre des représentants, dirigée par les démocrates depuis début janvier.

Lors de son témoignage ponctué de plusieurs échanges houleux, il a ajouté qu'il n'avait pris aucune initiative dans cette enquête ni interféré « d'aucune façon » avec l'investigation.

À l'ouverture de son audition, Matthew Whitaker a offert une déclaration annonciatrice du ton que prendrait la journée, prévenant d'emblée qu'il ne dévoilerait pas le contenu de ses discussions avec Donald Trump.

Le secrétaire par intérim a invoqué le privilège de l'exécutif pour refuser de débattre du « contenu des délibérations ou des conversations avec le président » américain.

Dans un autre geste de défiance au cours de son témoignage, il a aussi indiqué à l'élu démocrate Jerry Nadler, qui préside la commission, que son temps de parole était écoulé. Mais en tant que président, M. Nadler dispose essentiellement de tout le temps qu'il souhaite pour poser ses questions.

La remarque a causé la surprise dans la salle, plusieurs observateurs notant n'avoir jamais assisté à de tels échanges lors d'un témoignage devant une commission du Congrès. À quelques reprises durant la journée, M. Nadler a par ailleurs dû ramener les élus à l'ordre, le climat étant à la confrontation.

Jamie Raskin a une expression de surprise et de consternation.L'élu démocrate Jamie Raskin réagit avec indignation au moment où Matthew Whitaker informe le président de la commission que son temps de parole est écoulé. Photo : Associated Press / Andrew Harnik

Apparences de conflit d'intérêts

Les démocrates sont préoccupés par la nomination en novembre de Matthew Whitaker comme secrétaire à la Justice par intérim, à la suite du limogeage par Donald Trump du secrétaire titulaire Jeff Sessions.

Comme secrétaire à la Justice, M. Whitaker supervise l'enquête du procureur Robert Mueller sur l'ingérence présumée de la Russie dans l'élection de 2016 et sur les soupçons de collusion entre Moscou et l'équipe de campagne de Donald Trump. Or, il a publiquement critiqué cette enquête à plusieurs reprises.

Les démocrates ont ainsi voulu passer au crible sa gestion de l'enquête depuis son entrée en poste. Matthew Whitaker s'est toutefois défendu devant les élus en affirmant qu'il avait critiqué l'enquête en tant que citoyen, à la lumière des informations qui étaient publiées dans les médias.

Le président américain, qui nie toute collusion, souligne régulièrement que cette enquête est une « chasse aux sorcières ».

Pour sa part, M. Whitaker a aussi soutenu que rien n'avait changé dans la gestion de cette enquête depuis qu'il avait hérité de son poste par intérim.

Les démocrates avaient déjà réclamé que Matthew Whitaker se récuse, mais il avait refusé. « Ultimement, la décision de me récuser ou non m'incombe », a-t-il déclaré vendredi.

Le mandat de Matthew Whitaker tire à sa fin puisque Donald Trump a nommé un nouveau secrétaire à la Justice, William Barr, dont le vote de confirmation par le Sénat doit avoir lieu la semaine prochaine.

Donald Trump, président des États-Unis
Avec les informations de Reuters, et Associated Press

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