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Incendie d'un oléoduc au Mexique: le bilan grimpe à 73 morts

Le récit de Kim Vermette
Agence France-Presse

Au milieu de l'odeur d'essence, des familles angoissées attendaient samedi d'avoir des nouvelles de leurs proches disparus après l'explosion d'un oléoduc perforé par des voleurs de carburant, dans le centre du Mexique, dont le bilan s'est encore alourdi avec au moins 73 morts et 74 blessés.

« Le décompte est désormais de 73 personnes décédées », a déclaré en fin de journée le gouverneur de l'État de Hidalgo, Omar Fayad, après la découverte de cinq nouveaux corps à l'issue d'un drainage du carburant accumulé après l'incendie.

Dans la matinée, des corps calcinés étaient visibles dans un champ noirci par les flammes, où des médecins légistes en tenue blanche effectuaient les premiers relevés au lendemain du drame. On pouvait encore apercevoir des bidons en plastique abandonnés par les habitants dans la panique qui a suivi l'explosion.

« Je déplore la grave situation dans laquelle se trouve Tlahuelilpan à cause de l'explosion d'un oléoduc », a réagi sur Twitter le président mexicain, Andrés Manuel Lopez Obrador. « J'appelle tout le gouvernement à venir en aide aux gens sur place. »

L'incendie s'est produit dans la localité de Tlahuelilpan, dans l'État d'Hidalgo, à environ 100 km au nord de Mexico. Une fuite sur un oléoduc avait attiré des dizaines d'habitants venus récupérer du carburant munis de seaux et de bidons d’essence.

« J'ai deux frères, l'un se trouve à l'hôpital militaire et l'autre nous ne l'avons trouvé dans aucun hôpital et nous attendons de voir s'il est ici », indique à l'AFP Patricia Vasquez, 46 ans.

D'autres habitants ont passé la nuit-là, un tissu parfois sur le visage pour se protéger des émanations toxiques, dans l'attente de nouvelles.

Il s'agit d'une des plus meurtrières explosions d'oléoduc dans le monde depuis 25 ans. Parmi les blessés figurent huit mineurs, dont un enfant de 12 ans.

Vue aérienne d'une partie de l'oléoduc qui a explosé dans le centre du Mexique. Des corps recouverts d'un drap blanc sont visibles à droite. Plus de 60 personnes ont trouvé la mort vendredi soir dans l'incendie.Vue aérienne d'une partie de l'oléoduc qui a explosé dans le centre du Mexique. Des corps recouverts d'un drap blanc sont visibles à droite. Plus de 60 personnes ont trouvé la mort vendredi soir dans l'incendie. Photo : Getty Images / Hector Vivas

Le procureur général par intérim, Alejandro Gertz, à qui a été confiée l'enquête, a évoqué une origine « intentionnelle », car « quelqu'un a perforé [l'oléoduc] et l'incendie est une conséquence de ce crime ».

« On sait que c'était un prélèvement clandestin et que les autorités compétentes s'en occupaient déjà », a, de son côté, indiqué le gouverneur de l'État d'Hidalgo où se trouve Tlahuelilpan, Omar Fayad, à la télévision locale Foro TV.

Des médias locaux ont montré des dizaines de personnes se servant à même la fuite, où le carburant se déversait à jet continu.

Quelques heures plus tard, des images du feu ont été diffusées, montrant des personnes terrifiées, qui s'enfuyaient et appelaient à l'aide en hurlant, et des corps calcinés étendus sur le sol à la nuit tombée.

Je suis juste allé voir ce qu'il se passait et l'explosion s'est produite. J'ai dû passer au travers des restes de personnes qui avaient été complètement brûlées.

Fernando Garcia, un témoin âgé de 47 ans.
 L’incendie a fait au moins 21 morts et 71 blessés.L’incendie a fait au moins 21 morts et 71 blessés. Photo : AFP/Getty Images / ALFREDO ESTRELLA

Des milliers de vols de carburant

Cet accident intervient au moment où le gouvernement d'Andrés Manuel Lopez Obrador met en œuvre une stratégie nationale contre le vol de carburant, un délit qui a causé une perte de quelque 3 milliards de dollars en 2017 à l'État mexicain.

Plus de 10 000 siphonnages ont été enregistrés cette même année sur les canalisations de la compagnie pétrolière Pemex, selon des chiffres officiels.

Certains gangs criminels ou de simples familles pratiquent ces prélèvements illégaux et les revendent ensuite au marché noir, notamment dans l'État de Puebla (centre), épicentre du phénomène connu sous le nom de « huachicol ».

Autour de cette pratique illégale s'est même développée une culture locale avec chansons populaires et figures religieuses portant un bidon et un tuyau en plastique. Dans certains secteurs, des stations-service officielles distribuent même du carburant volé.

Depuis deux semaines, plusieurs oléoducs acheminant le carburant ont été fermés par le gouvernement, qui cherche à stopper ces vols.

Cette stratégie a provoqué une pénurie de carburant dans une dizaine d'États du pays, dont la capitale, où de longues files d'attente étaient visibles devant les stations d'essence, même si la situation revenait peu à peu à la normale à Mexico, grâce à des livraisons par camions.

Une étendue d'herbe est ravagée par les flammes. Des gens se trouvent sur le sol.L'incendie s'est déclaré après que des voleurs eurent percé un trou dans l'un des tuyaux du pipeline pour vider le carburant. Photo : Twitter/Foro Tv

Sur les lieux du drame à Tlahuelilpan, plusieurs personnes ont incriminé ces pénuries : « Beaucoup de gens sont arrivés avec leurs jerrycans en raison de la pénurie d'essence que nous avons connue », a déclaré Martin Trejo, âgé de 55 ans, qui recherchait désespérément son fils venu récupérer du carburant sur la fuite.

Ces vies auraient été épargnées si [l'armée] avait fait son travail en empêchant les gens d'approcher. Mais non, ils n'ont rien fait.

Martin Trejo, 55 ans

André Manuel Lopez Obrador, qui a pris ses fonctions le 1er décembre, a exhorté les Mexicains à faire preuve de patience devant cette situation chaotique.

Selon les autorités, les criminels bénéficient de complicités au sein de l'entreprise nationale. M. Lopez Obrador a indiqué la semaine dernière que l'ancien chef de la sécurité de société faisait actuellement l'objet d'une enquête pour vol de carburant.

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