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Sonde New Horizons : survol historique au jour de l'An

Une illustration de la sonde New Horizons.
La sonde New Horizons doit passer au-dessus d'Ultima Thule, à quelque 6,4 milliards de kilomètres de la Terre. Photo: NASA
Agence France-Presse

Le survol historique, par une sonde de la NASA, d'un objet céleste, le plus éloigné jamais étudié, est attendu au tournant 2018-2019 : New Horizons devrait passer, le jour de l'An, en trombe au-dessus d'Ultima Thule, objet gravitant à quelque 6,4 milliards de kilomètres de la Terre.

Ultima Thule, relique glacée des débuts du système solaire, fait environ la taille de la capitale américaine Washington et gravite dans la ceinture de Kuiper, située à environ 1 milliard de kilomètres au-delà de la planète naine Pluton.

La sonde New Horizons doit passer au plus près au-dessus de cet objet spatial à 00 h 33 (heure de l'est) le 1er janvier. En attendant, la composition et la forme d'Ultima Thule restent un mystère.

Ultima Thule est « une capsule témoin qui va nous ramener 4,5 milliards d'années en arrière, à la naissance du système solaire », a déclaré vendredi lors d'un point presse Alan Stern, le principal responsable du projet au Southwest Research Institute.

La sonde inhabitée New Horizons est entrée en « mode sécurité » le 26 décembre et est « en très bon état », a-t-il ajouté.

À bord, une caméra capte des images rapprochées en ce moment d’Ultima Thule, pour que les scientifiques puissent avoir une meilleure idée de sa forme et configuration – à savoir s'il s'agit d'un ou de plusieurs objets.

Nous n'avons jamais vu un objet comme celui-ci auparavant. Environ un jour avant, nous commencerons à voir la véritable forme de l'objet.

Kelsi Singer, coresponsable New Horizons au Southwest Research Institute

Pour entrer en contact avec le vaisseau si éloigné de la Terre, les scientifiques doivent s'armer de patience : six heures et huit minutes de délai de communication, dans chaque direction.

La communication indiquant que New Horizons a survécu à son survol à seulement 3500 kilomètres de cet objet spatial est espérée à 10 h 29 (heure de l'est) le 1er janvier.

Et les scientifiques de la NASA attendent avec impatience les premières images.

« Parce que c'est une mission de survol, nous n'avons qu'une chance d'y arriver », a expliqué Alice Bowman, de New Horizons.

La sonde, lancée en 2006, avait envoyé des images époustouflantes de Pluton en 2015, dont certaines révèlent une forme de cœur qui n'avait encore jamais été vue à sa surface.

En attendant, New Horizons continue à parcourir l'univers à 51 500 kilomètres par heure, accomplissant environ 1,6 million de kilomètres par jour.

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