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La fonte des glaciers s’accélère dans l’Ouest canadien

photo prise du sol du pied du glacier Llewellyn avec de gros morceaux qui flottent devant

Le glacier Llewellyn, dans le nord de la Colombie-Britannique.

Photo : Jamie Tait

La Presse canadienne

Les changements climatiques accélèrent la fonte des glaciers en Colombie-Britannique, au Yukon et en Alberta, ce qui soulève la menace d'une montée des eaux et de la formation de déserts, affirment des scientifiques.

« Probablement que 80 % des glaciers de montagne en Alberta et en Colombie-Britannique vont disparaître dans les 50 prochaines années », avance David Hik, professeur d'écologie à l'Université Simon Fraser, à Burnaby.

Le glacier Peyto, situé dans le parc national de Banff, dans les Rocheuses, a perdu près de 70 % de sa masse au cours des 50 dernières années, dit le chercheur.

« C'est un petit glacier, mais c'est un cas typique », précise-t-il.

Tandis que la planète se réchauffe à un rythme accru, la fragmentation de certaines calottes glaciaires va se poursuivre dans les Rocheuses, explique Zac Robinson, professeur à l'Université de l'Alberta.

Le Canada, champion de la couverture glaciaire

Les glaciers se forment lorsque la neige s'accumule en hiver, sans fondre complètement l'été suivant.

Alors que la température grimpe plus vite que prévu, une fonte rapide de la neige jumelée à de plus faibles précipitations entraîne un recul des glaciers, tant en longueur qu'en volume, indique Zac Robinson.

Selon le premier « Rapport sur l'état des montagnes  », coécrit par les deux professeurs, le Canada possède plus de couvertures de glaciers que tout autre pays, à l’exception des calottes polaires de l'Antarctique et du Groenland, soit 200 000 kilomètres carrés.

Plus du quart se trouve dans l'ouest du pays et le reste, dans l'archipel arctique, précise le rapport publié en mai par le Club alpin du Canada.

De la glace qui s'avance et fond dans un lac, sur des rochers.

Le glacier Wedgemont, au nord de Whistler, en Colombie-Britannique.

Photo : Steve Hamilton

Un impact sur le niveau de la mer

L'un des premiers effets de la fonte des glaciers est l'augmentation du niveau de la mer, explique David Hik.

Par exemple, au cours des 50 dernières années, la fonte des glaciers de Saint-Élie, au Yukon, a déjà entraîné une augmentation du niveau de la mer de 1,1 millimètre.

« Ça ne semble pas beaucoup, mais si on prend les monts Saint-Élie, les montagnes Rocheuses, les hautes montagnes de l'Arctique, l'Himalaya, les Andes et les Alpes, et si on met toutes ces contributions ensemble, ça compte pour une des plus importantes augmentations du niveau de la mer au cours de la dernière décennie », précise le chercheur.

Création de zones arides

En plus d'augmenter les niveaux d'eau, d'entraîner une érosion des côtes et de provoquer des inondations, la fonte crée également des zones arides et des cratères de poussière.

« Dans des endroits comme la rivière Kluane, au Yukon, il y a beaucoup plus de poussière, car la vallée dans laquelle la rivière se déverse est pratiquement asséchée », explique-t-il.

La fonte modifie également la manière dont l'eau s'écoule et s'accumule, ce qui crée des lacs, des zones humides ou même des conditions similaires à celles d'un désert.

Vue aérienne du canyon charriant désormais l’eau du glacier loin de la rivière Slims et dans le lit de la rivière Kaskawulsh.

Vue aérienne du canyon charriant désormais l’eau du glacier loin de la rivière Slims et dans le lit de la rivière Kaskawulsh.

Photo : University of Washington Tacoma / Dan Shugar

Ces bouleversements modifient aussi la flore de la région. La limite des arbres se déplace en hauteur, tandis que les saules et les bouleaux prospèrent à des altitudes de plus en plus élevées.

Zac Robinson ajoute qu'il est important d'étudier les montagnes parce qu'elles agissent en sentinelles, réagissant rapidement et intensément aux changements climatiques.

« Les montagnes donnent un aperçu important de l'avenir et peuvent nous montrer ce qui nous attend », conclut-il.

Colombie-Britannique et Yukon

Environnement