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Une comète montre le bout de son nez pour Noël

Une comète brille au centre d'un ciel étoilé.
La comète 46P doit passer au plus près de la Terre en près de 4 siècles le 16 décembre 2018. Elle est suffisamment brillante pour être observée à l'oeil nu. Cette image a été captée le 2 décembre 2018 par un observatoire de la NASA au Nouveau-Mexique. Photo: NASA

Le traîneau du père Noël pourrait bien être éclipsé cette année par le passage d'une comète visible à l'oeil nu vers la fin du mois de décembre.

Une centaine d’astronomes amateurs se sont réunis, samedi soir, à l’Université chrétienne Ambrose, au sud-ouest de Calgary, pour observer la comète 46P/Wirtanen, découverte en 1948 par Carl Wirtanen.

« C’est un messager venu du ciel d’Orient », explique le professeur d’astronomie Stephen Jeans, faisant référence à l’étoile annonçant la venue du messie biblique. « C’est une merveilleuse façon de commencer la saison hivernale. »

La comète effectue une rotation sur son orbite tous les 5,4 ans. Cette année, elle s’approchera à 11,4 millions de kilomètres de la Terre, un rapprochement qui ne se reproduira qu’en 2038.

« C’est excitant », s’exclame l’astronome amateur Jesus Salazar. « On peut la regarder régulièrement, mais elle n'est jamais aussi brillante. Il y a souvent des comètes dans le ciel, mais on ne peut les voir qu’au télescope. »

La comète 46P/Wirtanen arrive à proximité de la Terre seulement quatre jours après s’être approchée au plus près du Soleil, ce qui l’orne d’une longue queue à cause de la fonte de sa glace causée par la chaleur du Soleil.

« C’est fascinant de penser qu’on peut la voir à l’oeil nu », dit Shawna LeBlanc, une autre astronome amateure.

La comète est visible entre 18 h 30 et 20 h 30 (entre 19 h 30 et 20 h 30 HE) aux alentours de la constellation du Taureau, près de l’amas d’étoiles des Pléiades. Elle se distingue par sa lueur verte.

Alberta

Astronomie