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SpaceX va lancer 12 000 satellites pour offrir Internet à très haut débit sur Terre

Elon Musk est assis avec le logo de SpaceX en toile de fond.
SpaceX a été fondé en 2002 par Elon Musk, qui a aussi lancé Tesla. Photo: The Associated Press / John Raoux
Agence France-Presse

La compagnie spatiale SpaceX a été autorisée par les autorités fédérales américaines à placer en orbite terrestre une constellation de 11 943 satellites. Ils sont destinés à fournir une connexion Internet à très haut débit sur la Terre dans les années 2020.

Jeudi, la Commission fédérale des communications (FCC) a annoncé qu'elle avait autorisé le déploiement de 7518 satellites par SpaceX, qui s'ajoutent aux 4425 satellites déjà approuvés pour la même compagnie en mars dernier par la FCC.

Aucun de ces satellites n'a encore été lancé. SpaceX a six ans pour en placer la moitié en orbite, et neuf ans pour l'ensemble, selon les règles de la FCC.

SpaceX veut faire fonctionner la majorité de cette constellation en orbite très basse, entre 335 et 346 kilomètres d'altitude, soit en dessous de l'altitude de la Station spatiale internationale, qui est à environ 400 kilomètres d'altitude.

Un temps de latence suffisant

L'intérêt d'être en orbite aussi basse que celle demandée par SpaceX est que le temps de communication sera très court entre les satellites et l'utilisateur Internet sur la Terre, ce qui s'appelle la latence.

Dans un gazouillis publié en mai, Elon Musk, le patron de SpaceX, a indiqué que ce temps était de 25 millisecondes pour deux satellites tests lancés en février. Un temps suffisamment court pour que les jeux vidéo soient rapides, selon lui.

Cependant, cette basse altitude est difficile à maintenir, et les petits satellites ont généralement de courtes durées de vie, environ quelques années.

D'autres projets similaires

Depuis la mise en orbite de Spoutnik en 1957, un peu plus de 8000 objets ont été lancés dans l'espace par l'humanité, selon le Bureau des affaires spatiales de l'Organisation des Nations unies. L'ONU en compte 4880 encore en orbite, mais selon le registre de l'armée américaine, moins de 2000 objets seraient encore actifs.

La constellation de SpaceX multiplierait donc de plusieurs fois, à elle seule, le nombre de satellites autour de la Terre, sans compter les projets concurrents d'autres sociétés, parmi lesquels OneWeb, qui prévoit de lancer 900 satellites pour créer un réseau Internet à haut débit accessible dans le monde entier.

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