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Un cratère d’une fois et demie la superficie de Montréal découvert au Groenland

Représentation artistique de l’impact de la météorite dans la couche de glace du Groenland.
Représentation artistique de l’impact de la météorite dans la couche de glace du Groenland. La météorite de fer a pénétré jusqu’à 7 km dans la croûte terrestre, créant un cratère d'une largeur initiale de 20 km, mais qui s'est effondré en quelques minutes pour atteindre les 31 km. Photo: Carl Toft
Agence France-Presse

Une gigantesque météorite s'est écrasée au Groenland il y a au moins 12 000 ans, créant un cratère d'une superficie qui fait plus d'une fois et demie celle de l'île de Montréal. Celui-ci a été récemment découvert sous la glace au moyen d'un radar, ont annoncé des chercheurs mercredi.

C'est le premier cratère de ce type jamais découvert au Groenland, et sous une couche de glace en général. Il figure parmi les 25 plus grands sur Terre, selon cette étude publiée dans le journal Science Advances.

Le côté semi-circulaire du couvert de glace trace le contour du cratère.Le côté semi-circulaire du couvert de glace trace le contour du cratère. Photo : Musée d'histoire naturelle du Danemark

L'impact de ce cratère large de 31 kilomètres sous le glacier Hiawatha pourrait avoir eu des répercussions importantes dans la région, et même à une échelle plus large, selon les chercheurs.

« Il se pourrait que les débris projetés dans l'atmosphère aient affecté le climat et fait fondre beaucoup de glace, il pourrait donc y avoir eu un apport soudain d'eau froide dans le détroit de Nares, entre le Canada et le Groenland, qui aurait affecté les courants marins de toute la région », a expliqué John Paden, coauteur de l'étude et professeur associé à l'Université du Kansas.

« L'impact s'est probablement produit après la formation de la calotte glaciaire du Groenland, mais l'équipe de recherche travaille encore à effectuer une datation précise », a-t-il indiqué.

Carte du Groenland,C'est le premier cratère de ce type jamais découvert au Groenland. Photo : Musée d'histoire naturelle du Danemark

La découverte a initialement été faite en 2015 à partir de données d'un programme de la NASA, mais une équipe de chercheurs internationaux a travaillé à vérifier ces observations depuis.

D'autres données ont été collectées grâce à des technologies de radars plus avancées.

« Jusqu'ici, il n'a pas été possible de dater directement le cratère, mais son état suggère fortement qu'il s'est formé » entre le moment où « la glace a commencé à recouvrir le Groenland, il y a donc moins de 3 millions d'années », et « la fin de la dernière ère glacière » il y a 12 000 ans, a expliqué Kurt Kjaer, du musée d'histoire naturelle du Danemark.

Les chercheurs ont prévu d'effectuer des prélèvements afin d'en apprendre plus sur sa datation et ses effets sur la vie sur Terre à cette époque-là.

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